Internationale erkenning voor Antwerpse opleidingsschip T/S Rupel

Het Antwerpse Tall Ship Rupel heeft de hoogste onderscheiding gekregen in sail training. De prijs, de ‘Sultan Qaboos Sailing Trophy for outstanding services to sail training’, werd overhandigd op het congres van Sail Training International (STI).

“Ik viel uit de lucht”, zegt schipper Jan Vandenborne. “Dat is de hoogste onderscheiding van STI, de organisator van de Tall Ships Races. Ze wilden ons bekronen voor onze jarenlange inzet voor jongeren, kansarme jongeren, sociaal achtergestelde groepen.” De trofee is genoemd naar Sultan Qaboos van Oman, die momenteel in het nieuws is omwille van zijn opgemerkte verblijf in een Leuvens luxehotel. De trofee werd evenwel uitgereikt door een vertegenwoordiger van het Omaanse regime. 

Sail Training International wil jongeren van over heel de wereld met elkaar in contact brengen. “Je ziet dat dat effect heeft”, aldus de schipper. “Zelfs op een etappe van een dag of acht zie je de jongeren groeien. Ik zeg vooraf altijd tegen hun ouders: ‘Je krijgt een ander kind terug’. En dat is zo: ze worden zelfzekerder, nemen verantwoordelijkheid. Ik heb over de jaren jongeren zien uitgroeien tot gewaardeerde bemanningsleden. Of ze stromen door naar de scheepvaart. Als ik aan boord merk dat ze interesse hebben, moedig ik hen wat aan”, zegt Jan.

Made in Boom 

De TS (Tall Ship) Rupel is een begrip in Antwerpen. De houten gaffelschoener werd in 1996 gebouwd onder de koepel van de vzw De Steenschuit in Boom, een project om langdurig werkloze jongeren in de Rupelstreek aan ervaring te helpen. Drie grote sponsors – Port of Antwerp, Vleemo Windmolenpark en cvba Brabo-vereniging van bootsmannen en havenloodsen – zetten hun schouders onder het project. Van de stad Antwerpen krijgt het schip een ligplaats aan minimumtarief. T-Groep haakte vorig jaar af. 

“In het jaar varen we met mensen met een beperking, jongeren uit een vormingscentrum, ook scouts in opleiding en brandwondenpatiënten”, zegt Linda Van Ginneken, partner van schipper Vandenborne en eveneens actief in de vzw.

In de zomer ligt de focus op de Tall Ships Races, die het relatief kleine schip zelfs een keer wist te winnen. “Dat gebeurt met teams van acht jongeren en vier volwassen vrijwilligers. De jongeren betalen 40 euro per dag. Als het kan, zorgen we ervoor dat jongeren een beurs krijgen om mee te varen”, zegt Van Ginneken.

Winteronderhoud

In een reactie aan Flows toont Vandenborne zich opgetogen om de erkenning. "De waardering die uit deze award blijkt, doet me iets. Ook de unanimiteit bij de jury is mooi. Deze prijs is geen geldprijs, maar de erkenning en de aandacht die ermee gepaard gaan, zijn onvergelijkbaar. Dit is een grote motivatie voor onze vrijwilligers en sponsors."

Het houten schip is nu in winteronderhoud. In maart gaat het het droogdok in voor inspectie, want het voorjaar en de zomer zijn rijkgevuld, met een passage als startschip in een Nederlandse zeilwedstrijd voor kinderen, de manifestaties Oostende voor Anker, de Brusselse Havenfeesten en een internationale trip naar de tall ships races in Lissabon. 

Michiel Leen