State-of-the-artsleepboot proefdraait bij Havenbedrijf (+foto's)

Het Havenbedrijf Antwerpen gaat niet over een nacht ijs in de zoektocht naar nieuwe sleepboten. De 'Bis Viridis' draait twee maanden proef bij de sleepdienst. Tijd genoeg voor de bemanning om de voor- en nadelen van het schip te leren kennen.

Zeg niet zomaar sleepboot tegen een 'Reversed Stern Drive Tug'. De sleepboot van de nieuwe generatie, gebouwd door Damen, wordt voor twee maanden gecharterd zodat het Havenbedrijf input kan verzamelen in de zoektocht naar moderne schepen voor haar slepersvloot. Eerder dit jaar voer ook een nieuw type sleepboot, een zogenaamde carrouselsleper van Multratug enkele weken proef in de Antwerpse haven.

Nederlandse collega's

De input van de bemanning is daarbij van belang. Wij gingen vanochtend mee met kapitein Sebastien Moreel, machinist Dave Caethoven en matroos Henri De Jonghe, die door hun Nederlandse collega, kapitein André Versnel, wegwijs werden gemaakt aan boord van de 'Bis Viridis'. De Nederlandse bemanning blijft drie weken in Antwerpen en logeert aan boord. 

De 'Bis Viridis' heeft een paar nieuwigheden aan boord. Door het symmetrische design van voor- en achterkant vaart de boot even goed voor- als achteruit. Het stuurgevoel lijkt op dat van een grote buitenboordmotor. Het brandstofverbruik ligt ongeveer 30% lager dan dat van de huidige sleepboten en ook de emissies zijn sterk beperkt. Het vermogen van 4.500 kilowatt ligt lager dan dat van andere sleepboten, maar kan efficiënter worden benut. Wat evenwel het hardst opvalt, is de geluiddemping: zelfs wanneer de motoren even op volle kracht draaien, hoor je amper meer dan een diep gebrom. 

Drukte

Het wordt een drukke dag voor de crew. Er moeten nog enkele schepen worden buitengeloodst die vertraging opliepen door de loodsenstaking. Bovendien ligt in de Berendrechtsluis een tanker te wachten die wegens motorpech naar Antwerpen moest terugkeren. Het verslepen van dat schip is de eerste klus van de dag.

Joysticks

Op weg naar de Berendrechtsluis geeft kapitein André Versnel het roer, enfin, de twee joysticks, in handen van zijn Antwerpse collega. Voor Moreel, die tien jaar ervaring heeft op de sleepboten, is het even wennen. "Met de carrousel was ik sneller vertrokken", geeft hij toe. "De schroef is tegelijk een roer, dat geeft een heel gevoelige besturing." 

"Fingerspitzengefühl moet je hebben", beaamt André terwijl de Berendrechtsluis in zicht komt. "Maar al doende krijg je het wel in de vingers. In de sluis wacht de manke tanker Maersk Petrel. Omdat het schip relatief diep in het water ligt, komen er maar liefst vijf sleepboten aan te pas om het schip van de sluis naar de wachtplaats in het Kanaaldok te begeleiden. Bevelen in plat Antwaarps knetteren uit de boordradio. "Gelukkig dat jullie aan boord zijn", grinnikt André. "Ik begrijp er geen bal van."

Nieuwer, properder, stiller 

Het slepen vordert behoorlijk traag. Tijd genoeg om bij de andere crewleden te polsen wat zij van de nieuwe sleepboot vinden. "Ik kan niet meer zeggen dan 'wow'", zegt matroos Henri. "Geen lawaai, geen trillingen en tegelijk toch zoveel kracht aan boord. 6.000 pk, dat is toch niet niks." 

Ook machinist Dave is onder de indruk van de technische kant van de zaak. "Nieuwer, properder, stiller, dat vat het wel samen."

Vinger aan de pols 

Het enthousiasme van de crew is natuurlijk niet het enige criterium om een knoop door te hakken. Het Havenbedrijf wil zo snel mogelijk beslissen, maar wil een goed zicht krijgen op de beschikbare oplossingen, beaamt fleet operations manager Tim Christiaens. "Je moet de vinger aan de pols houden, nieuwe technologieën spotten, maar ook marktconform blijven. Dit is een van de concrete invullingen van de drang naar innovatie en duurzaamheid in het beleid van het Havenbedrijf." Over het prijskaartje komen we voorlopig niets te weten. Het Havenbedrijf houdt de deur open voor diversifiëring: het zou goed kunnen dat in de toekomstige vloot verschillende technologieën naast elkaar voorkomen. "Dat zie je bij andere sleepvaartbedrijven ook, verschillende types naast elkaar", weet Christiaens.

Het Havenbedrijf sluit niet uit dat het in de toekomst nog gelijkaardige testperiodes zal inlassen voor andere nieuwe sleepvaartconcepten. 

Michiel Leen