OPINIE: Mirakel in de lijnvaart

Stefan Verberckmoes

Stefan Verberckmoes

Shipping Analyst

Ondanks de coronacrisis die de containerrederijen heel wat lading kost, weten de carriers zich dit jaar relatief goed te handhaven. Dat heeft alles te maken met het feit dat de rederijen voor de eerste keer in barre tijden geen tarievenoorlog zijn begonnen.

Eerder dit jaar waarschuwde de Deense consultant Sea-Intelligence nog dat de lijnvaartsector in 2020 een collectief verlies van maar liefst 23 miljard dollar zou kunnen lijden. Vorige week luidde het plots dat de carriers dit jaar wel eens 9 miljard dollar winst zouden kunnen maken, al kan het in het slechtste geval ook nog een verlies van 7 miljard dollar worden.

Het lijkt wel alsof er in de lijnvaart een mirakel gebeurd is, en eigenlijk is dat ook zo. De meest negatieve prognose van Sea-Intelligence ging uit van zwaar ladingverlies en een stevige tarievenoorlog. In het verleden leidde elke crisis tot overcapaciteit en een jacht op een groter marktaandeel om de schepen toch gevuld te krijgen. De carriers probeerden elkaars klanten weg te kapen met alsmaar lagere tarieven. De coronacrisis is de eerste crisis die de carriers anders hebben aangepakt door de capaciteit vrijwillig te beperken en zo de tarieven op peil te houden.

Tussen Shanghai en Noord-Europa schommelt het tarief nu rond de 1.800 dollar voor een 40’-container, wat ongeveer een kwart meer is dan een jaar geleden. In de andere richting is het eastboundtarief van 1.200 dollar per feu zowat het dubbele van dat van een jaar geleden. Tussen China en Californië wordt zo’n 66% meer betaald dan eind juni 2019.

De capaciteitsbeheersing door afvaarten te annuleren en sommige diensten zelfs tijdelijk te staken, heeft duidelijk voor stabiliteit aan de kant van de inkomsten gezorgd. De carriers wegen hun ingezette capaciteit op een schaaltje af en bieden soms toch extra afvaarten, als dat nodig blijkt. De grootste schepen (met de grootste schaalvoordelen) blijven in de vaart en worden volledig gevuld. Dat leverde de Antwerpse haven vorige week overigens met de aanloop van de ‘Margrethe Maersk’ (foto) voor de tweede keer een call size van meer dan 10.000 containers op.

Niemand wil een herhaling van het Hanjinscenario

Er zijn verschillende redenen waarom de rederijen zich dit jaar niet hebben laten verleiden tot een tarievenoorlog. Niemand wil een herhaling van het Hanjinscenario waarbij een grote carrier failliet gaat. Met slechts drie mega-allianties die tussen het Verre Oosten en Europa 100% van de capaciteit controleren, is de markt ook een pak overzichtelijker geworden. En de installatie van scrubbers op megaschepen heeft dit jaar een deel van de overcapaciteit geabsorbeerd.

Dat Sea-Intelligence in zijn prognoses een grote vork houdt tussen een collectieve winst van negen miljard of een verlies van zeven miljard dollar, is te verklaren door het feit dat de Deense consultant nog altijd niet uitsluit dat er in de tweede jaarhelft toch een tarievenoorlog zou komen. Dat zou echter in schril contrast zijn met het gedisciplineerde gedrag van de carriers in het eerste semester.