SAFIR-partners stellen wereldprimeur dronetesten voor in Antwerpen

Nieuws, Logistiek
Jonas Van Boxel

Sinds begin deze week is er in de Antwerpse haven heel wat activiteit in de lucht. Na tests op drone-port in Sint-Truiden, eerder deze maand, testen de partners van het consortium SAFIR simultane vluchten boven de haven en de stad.

“Tussen maandag en woensdag hebben al heel wat testvluchten boven de haven plaatsgevonden”, zegt Koen Meulemans, projectleider bij de softwareontwikkelaar voor luchtverkeersleiding Unifly. “Door het slechte weer konden nog niet alle experimenten doorgaan. Morgen en in de loop van volgende week vinden die plaats.” Wat onder meer wel al plaatsvond, was een test met een drone met ‘sniffer’ die achter een schip vloog om te controleren op uitstuitnormen. En een simulatie van een chemisch incident, waarbij boven het betreffende gebied automatisch een ‘no-dronezone’ werd ingesteld.

Wereldprimeur

De partners, waaronder tal van droneoperatoren, luchtverkeersleider skeyes, Amazon en Proximus, voerden de experimenten uit vanuit een speciaal daartoe ingericht controlecenter aan de Van Cauwelaertsluis. Voor de proeven boven de Antwerpse stad, zoals het medische transport tussen het GZA Sint-Augustinus en het UZA, is het nog wachten op de toestemming van het Directoraat-Generaal voor de Luchtvaart. Wellicht komt de test er in de loop van volgende week.

Heel wat geïnteresseerden verzamelden in het Antwerpse Havenhuis om de resultaten te bekijken. “De testen zijn het resultaat van een jaar voorbereiding”, zegt innovatiemanager Piet Opstaele van Port of Antwerp. “Voor we echt operationeel kunnen zijn, zijn nog een aantal stappen nodig.”

Een van die stappen is het voorzien van een degelijke verbinding, sterk genoeg om een autonoom dronenetwerk in de haven te dragen. “Connectiviteit is cruciaal”, zegt Koen Meulemans. “Voor tests met vijf of zes drones volstaat het huidige net, maar voor een volledige uitrol kijken we uitdrukkelijk naar 5G.”

Volgens Marc Kegelaers, CEO van Unifly, is de hele wereld jaloers op de tests die in Antwerpen plaats kunnen vinden. “Met een drone vliegen over een actieve haven, in de buurt van een internationale luchthaven en over een dichtbevolkte binnenstad: dat is een wereldprimeur.”

De haven en de stad zijn geen evidente omgevingen voor dergelijke dronetests. “We wisten op voorhand dat er heel wat uitdagingen op ons af gingen komen. Zeker omdat veel van wat we probeerden, nog nooit gedaan was”, zegt CDIO Erwin Verstraelen van Port of Antwerp. “Maar als het ons hier lukt, lukt het ons overal.”

Jonas van Boxel