Plastiekoorlog verandert flow lege containers

De flow van volle en lege containers tussen het Westen en het Verre Oosten raakt in de war doordat steeds meer Aziatische landen geen boodschap meer hebben aan westers plasticafval. PSA analyseert de disruptieve gevolgen van die trend.

In een analyse op zijn website laat de terminaluitbater zijn licht schijnen op de onbalans tussen volle en lege containers in de handelsstromen tussen West en Oost. "Het handelsevenwicht op de belangrijkste routes Azië-Europa en Transpacific is aanzienlijk toegenomen. Eerder werd geschat dat voor elke container die uit Europa en Noord-Amerika naar Azië werd geëxporteerd, er twee tot drie in de tegenovergestelde richting reisden. Anekdotisch bewijs suggereert nu dat deze aantallen verder zijn toegenomen tot vier in de tegenovergestelde richting", klinkt het. 

'Empties' nu echt leeg 

Werden de 'empties' vroeger vaak nog volgepropt met afval voor recyclage in Azië, dan blijkt nu dat de Aziatische landen alsmaar minder tuk zijn op dergelijke vrachten. De handelsoorlog tussen de VS en China legt ook de export van containers vol hooi naar China lam. Verrassend genoeg blijkt hooi tot voor kort Amerika's belangrijkste gecontaineriseerde exportproduct te zijn richting China. 

Ook de steeds grotere schepen zorgen voor pieken en dalen op de containerterminals, met soms ernstige vertraging door het ontstaan van bottlenecks. Niet verwonderlijk omdat schepen van 20.000 teu steeds gangbaarder worden. 

Het succes van de container – intussen wordt hun aantal op 50 miljoen geschat – is ook een kwetsbaar punt. Gewoon omdat het er zoveel zijn, en China het potentieel heeft er nog miljoenen per jaar bij te bouwen, zijn containers volgens PSA al lang niet meer de gegeerde cargo die ze ooit waren. Als het retourneren niet meer als economisch waardevol wordt gezien, is de kans groot dat ze ergens onderweg blijven steken. 

Hergebruik loont niet meer

"De meeste zeecontainers van vandaag zijn eigendom van de vervoerders zelf. Tot vandaag is het altijd in hun belang geweest om deze activa zo snel mogelijk te herpositioneren om ze opnieuw te gebruiken. Naarmate deze taak moeilijker wordt, met minder kans op zelfs kleine inkomsten uit de backhaul, en naarmate de omvang van de wereldwijde boxvloot groeit, wordt gevreesd dat de tarieven voor hergebruik geleidelijk zullen dalen", voorspelt PSA. 

Dat verklaart wellicht waarom je aan wal steeds meer gerecycleerde containers ziet: als pop-upbars, wooneenheden, zelfs zwembaden en onderdelen voor een voetbalstadion van de Wereldbeker Voetbal in Quatar 2022. 

De containerrederijen zien het met gemengde gevoelens gebeuren. Een container die aan land blijft, zal moeten worden vervangen door een nieuw 'zeevarend' exemplaar."Containers zo herbestemmen kan zowel positieve als negatieve gevolgen hebben. Ze veroorzaken bredere problemen rond verpakkingen in het algemeen, en zijn problematisch binnen een (verhoopte) circulaire economie waar artikelen worden hergebruikt in plaats van dat ze worden gemaakt, gebruikt en verwijderd", besluit PSA, met de verwachting dat opvallend hergebruik van containers in de toekomst nog toeneemt. 

Michiel Leen