Leo Zhan (Zeebrugge): “We leren China de Belgische havens kennen”

Het havenbestuur van Zeebrugge heeft sinds kort met Leo Zhan uit Shanghai een prima vertegenwoordiger op de Chinese markt. Want de beste persoon om de culturele en taalverschillen te overbruggen, is iemand die er geboren is. Flows sprak de man.

De nieuwe vertegenwoordiger van de haven van Zeebrugge voor de Chinese markt is Leo Zhan (42). Hij is de opvolger van Charles Wang, die een andere uitdaging aanging. “Ik studeerde in 1999 af aan de Shanghai Maritime University en werkte eerst in de scheepvaart bij de groep Hapag Lloyd en de logistiek. In 2002-2003 haalde ik een master of science (postgraduaat) aan de Leeds University Business School (Verenigd Koninkrijk), waar ik de Europese cultuur beter leerde kennen. De jongste negen jaar werkte ik voor een projectontwikkelaar van logistiek vastgoed nabij de haven van Shanghai. Daardoor werd ik betrokken bij het project dat de maatschappij Lingang in Zeebrugge zal realiseren. In 2018 werd ik door MBZ aangesproken om te helpen bij de deelname aan de China Import Expo, waar de eerste protocolakkoorden voor het logistiek park van Lingang in Zeebrugge ondertekend werden. Er groeide een vertrouwensband met gewezen CEO Joachim Coens, wat resulteerde in een mooie kans om in Zeebrugge terug te keren naar de scheepvaart. Ik kwam aan boord in augustus vorig jaar maar vertoefde sindsdien vooral in China voor beurzen en activiteiten. Nu ben ik al een poos in België omdat er wegens het coronavirus geen vluchten naar China zijn.”

Waaruit bestaat uw job?

“Mijn taak is meer potentiële klanten onze haven te leren kennen. Zeebrugge is minder groot en bekend dan Antwerpen en Rotterdam maar het is een jonge en dynamische haven met veel voordelen. We zijn bijvoorbeeld de grootste autohaven ter wereld, hebben directe connecties met het Verenigd Koninkrijk en zijn bereikbaar voor de allergrootste schepen. Voor veel Chinezen lijken alle havens in België en Nederland dezelfde. Mijn opdracht is te vertellen dat elke haven andere kenmerken heeft: Antwerpen heeft een sterke chemiecluster, Rotterdam is op Duitsland gericht en Zeebrugge maakt het verschil in service en kostprijs.”

Hoe groot is het Chinese potentieel voor Zeebrugge?

“De komst van pioniers CSP Zeebrugge en Lingang helpt ons om aan de Chinese markt te vertellen dat het hier de beste plaats is om in Europa aan land te komen. Hun aanwezigheid is zeer belangrijk voor de ontwikkeling van Zeebrugge als gateway to Europe, een echte poort van Europa. Want Chinese bedrijven die in Europa willen investeren, denken meestal eerst aan Duitsland en Nederland, misschien omdat die landen zichzelf goed promoten.”

Op welke manier pakt u dat aan?

“Scheepvaart is een peoplebusiness waarin alles gebaseerd is op vertrouwen, dus mijn job bestaat uit reizen en praten. De Chinezen hebben vragen over Europa en de Europeanen hebben vragen over China. Ik vorm een brug tussen beide continenten: het uitwisselen van kennis gebeurt in beide richtingen. Mijn studiegenoten aan de Maritime University van Shanghai zitten nu overal verspreid in de business. Het is niet alleen fijn om die oude vrienden terug te zien maar ook bevorderlijk voor de samenwerking.”

Overbrugt u ook de taalverschillen?

“Ja, want het zijn heel andere talen. Bovendien bestaat een taal niet alleen uit woorden maar ook uit cultuur, hetgeen er tussen de lijnen bedoeld wordt. Scheepvaart is sowieso een internationale wereld waarin je met mensen uit verschillende landen en culturen omgaat. Het leukste is wanneer je elkaar kunt helpen om problemen op te lossen.”

Hoe ervaart u het leven en werken in België?

“Ik was verbaasd dat mijn nieuwe collega’s de Chinese cultuur zo goed kennen. Daardoor konden we elkaar meteen begrijpen. Scheepvaart is hard werken en dat zie ik hier ook. Het is de bedoeling dat ik mijn tijd 50-50 verdeel over België en China. Mijn vrouw werkt in Shanghai in de logistieke sector. Ik verblijf nu in Brugge en het is hier goed leven. Zeker het Belgische bier vind ik zeer lekker.”

Roel Jacobus