Antwerpenaar Danny Smolders al 20 jaar globetrotter voor Hapag-Lloyd

Al twintig jaar gaat Danny Smolders waar rederij Hapag-Lloyd hem stuurt: Hamburg, Genua, en sinds 2015 in het Turkse Izmir, waar hij managing director is. Wij wilden van de geboren Antwerpenaar wel eens weten hoe groot de cultuurschok is.

Verrassend klein, zo blijkt. “Izmir is een stad met een erg mediterrane cultuur. Door mijn ervaring in Italië ken ik die sfeer. Voor expats is het goed leven hier, de sfeer is open en bijna Westers”, zegt Danny. “De cultuur hier heeft wel wat gemeen met de Griekse; en wat de Grieken Ouzo noemen, heet hier Raki. Baklava-gebakjes komen zowel in Turkije als Griekenland voor. Als je een tijd lang in een land woont en werkt, verdiep je je als vanzelf in de cultuur en de gebruiken. Mijn gezin en ik voelen ons behoorlijk geïntegreerd, maar een Turk zal ik nooit worden.”

Smolders heeft bedenkingen bij de manier waarop er over Turkije wordt geschreven in de pers. “Het lijkt wel een te mijden land. Als het hier echt zo gevaarlijk was, zou ik mijn gezin nooit hierheen hebben gebracht.”

Niets is voor eeuwig 

Deze regio is een groeimarkt voor Hapag-Lloyd. Elk jaar gaan de volumes er met 10 tot 15% omhoog. Een groeipad waarmee Smolders en zijn team, verspreid over zes kantoren in de regio – die naast Turkije ook Griekenland en Noord-Macedonië omvat – de handen vol hebben. Maar niets is voor eeuwig. “De gemiddelde expatopdracht bij Hapag-Lloyd duurt een viertal jaar. Zeven jaar op één bestemming is zowat het maximum. Je gaat waar het bedrijf je nodig heeft. De maritieme sector verandert heel snel, je moet flexibel en wendbaar zijn. Anderzijds ben ik geen voorstander van te snelle wissels. Pas na twee jaar begin je écht te renderen, als je de cultuur en de gebruiken wat in de vingers hebt. En hier in Izmir heb je nooit een saaie dag. Er is telkens wel iets waar je snel op moet reageren. Gelukkig heb ik een jong en dynamisch team, dat ook zijn schouders onder de digitale transformatie zet, zoals met onze webchannel 'Quick Quotes'.

Danny’s gezin is een afspiegeling van die internationale carrière. Zijn echtgenote is Duitse, maar hij leerde haar kennen in Italië. Een dochter werd geboren in Italië, de andere in Hamburg. En nu gaan ze naar school in Turkije. “We zijn ons zeer bewust van het feit dat we een expatleven leiden”, zegt Smolders. “Wat de volgende halte is, zal van het bedrijf afhangen. Een strak carrièreplan heb ik niet.”

Tijd voor een Bolleke

Ziet hij zichzelf ooit terugkeren naar Antwerpen? “Ik probeer enkele keren per jaar terug te keren om mijn ouders te bezoeken, die nog in de stad wonen”, zegt Smolders. “Als ik iets mis, is het Antwerpen wel. Het blijft voor mij stad nummer één. Een weekendje terugkeren doet deugd: een Bolleke drinken op een terras, door de stad wandelen, de kathedraal zien, speuren naar wat er verandert of wat hetzelfde blijft."

Michiel Leen