OPINIE: Nikola duwt zichzelf verder de dieperik in

Trevor Milton, CEO van Nikola Motor, heeft geantwoord op de beschuldigingen van ‘shorter’ Hindenburg Research. Hij deed dat op zo’n klunzige manier, dat veel twijfels niet weggewerkt zijn. Een spijtige zaak voor een mooi project.

Hindenburg Research publiceerde een rapport waarin staat dat Trevor Milton bij elke stap van de ontwikkeling van de elektrische en waterstof-elektrische trucks loog dat het niet schoon was. Hij wordt ook beschuldigd van leugens over de stand van de technologie, de gebruikte technologie, de oorsprong van de componenten, de rijvaardigheid van de trucks, de ontwikkeling van de productie van goedkope, groene waterstof en noem maar op. Dat Hindenburg wat chargeerde, is normaal. Als ‘short seller’ heeft het bedrijf er baat bij dat de koers daalt.

In zijn antwoord benadrukt Milton dat het verslag “bedoeld was om de beleggers een verkeerde indruk te geven en de markt negatief te manipuleren om short sellers, waaronder Hindenburg zelf, financieel te bevoordelen”.

“Nikola blijft een aanzienlijke vooruitgang boeken met zijn strategie”, zegt hij om de beleggers gerust te stellen. Hij haalt de goede vooruitgang aan van de ontwikkeling van de batterij-elektrische Tre (met Iveco en Bosch), de Two (middellange afstanden met brandstofcellen), de bestelling van huisvuil-ophaalwagens en de strategische alliantie met GM voor de Badger pick-uptruck.

Opvallend daarbij is dat hij de One, de langeafstandstruck op brandstofcellen, niet vernoemt, terwijl de meeste beschuldigingen over die truck gaan. Zo zegt Hindenburg dat in tegenstelling tot wat Milton in 2016 op de onthulling zei, de truck niet eens kon rijden. Hij zegt nu dat het inderdaad een showroommodel zonder motor was, “maar dat de One ontworpen is om zelf te kunnen rijden”. En hij voegt toe dat de ontwikkeling ervan is stopgezet om te focussen op de Two. “En die kan wel rijden, zoals meermaals in 2019  gedemonstreerd.” Toch wel merkwaardig: sinds 2016 is niet meer gewerkt aan de One, maar de truck wordt nog steeds aangeboden.

Hindenburg stelt ook dat de One in een promotiefilmpje van een helling werd geduwd om te doen alsof de truck echt kon rijden (foto). Het antwoord van Milton is hallucinant: “Nikola beschreef deze video van derden op de sociale media van het bedrijf als 'In Motion'. Het is nooit beschreven als 'onder eigen voortstuwing' of 'aangedreven door de aandrijflijn'.

Er zijn nog meer van deze antwoorden waarmee Milton in eigen voet schiet. Maar het zijn vooral de antwoorden die hij niet geeft, die het meest de wenkbrauwen doen fronsen. Volgens Hindenburg liegt Milton als hij zegt dat het hoofdkwartier is uitgerust met 3,5 MegaWatt-zonnepanelen om zelf zijn energie en waterstof te produceren. “Wij stockeren er 10.000 kg waterstof”, zei hij in 2019. Recente satellietfoto’s bewijzen dat dat niet zo is. Dan rijst onmiddellijk de vraag of Nikola wel de technologie heeft om goedkoop waterstof te produceren.

Pittig detail: de hoofdverantwoordelijke voor de waterstofproductie en -infrastructuur is geen ingenieur, maar Travis Milton, broer van en voormalig aanlegger van opritten. Ook hierover rept Trevor Milton met geen woord.

Het is geen truckproducent, maar een marketingbedrijf. Is Nikola dan 20 miljard dollar waard?”, stellen velen zich de vraag

Dat Nikola, ondanks de enorme kapitalen aangebracht door beleggers, er niet in slaagt om de eigen technologie te ontwikkelen, was al duidelijk. Anders doe je geen beroep op de technologie van Bosch, Iveco of GM. Op sociale media vraagt men zich dan ook af of een truckbouwer die geen eigen technologie heeft op het gebied van aandrijving, batterijen en waterstofproductie, als een pionier kan bestempeld worden. “Het is geen truckproducent, maar een marketingbedrijf. Is Nikola dan 20 miljard dollar waard?”, stellen velen zich de vraag. Terecht, vind ik.

Betekent dat het einde van Nikola? Ik denk het niet. De fundamenten van de start-up blijken nu zwak, maar niet onbestaande. Zelfs met ingekochte technologie kan Nikola een truckbouwer worden. Het zou overigens spijtig zijn mocht het bedrijf ten onder gaan. Het zijn aantrekkelijke toekomstgerichte trucks. Dat Trevor Milton opzij geschoven zal worden door de aandeelhouders, lijkt me daarentegen meer waarschijnlijk.

Maar die aandeelhouders zijn verdeeld: de ‘believers’ zijn zo overtuigd, dat na de ‘antwoorden’ van Milton de koers niet verder daalde, maar bijna 12% opveerde. Beleggers kunnen soms raar handelen. Benieuwd hoe de koers vandaag evolueert.

Philippe Van Dooren