‘El Niño’ speelt Panamakanaal opnieuw parten

Dat klimaatfenomenen ook een impact kunnen hebben op scheepvaart, bewijst ‘El Niño’ opnieuw. Vanaf 18 april wordt de maximaal toegelaten diepgang op het Panamakanaal omwille van watertekort teruggeschroefd naar 39 voet.

‘El Niño’ dwong de Panama Canal Authority vorige zomer al om de maximaal toegelaten diepgang op de interoceanische vaarweg te beperken tot 39 voet (11,89 meter). Een verdere beperking tot 38,5 voet (11,73 meter) hing toen een tijdlang in de lucht, maar kon uiteindelijk dankzij verse regenval vermeden worden. De diepgangbeperking kon vervolgens opgeheven worden.

Het was toen van het vaarseizoen 1997-1998 geleden dat zo’n diepgangbeperking diende ingevoerd omwille van het natuurfenomeen met impact op het regenpatroon in de regio, maar ‘Het Kind’ heeft dit jaar alvast opnieuw kuren. Ook ditmaal is het waterpeil op het Gatun- en Alhajuela-meer te diep onder het jaargemiddelde gezakt.

Het toegelaten maximum wordt daarom eens te meer teruggedraaid naar 39 voet TFW (Tropical Fresh Water) voor alle schepen die na 21 maart zijn geladen. De kanaaluitbater sluit niet uit dat verdere beperkingen opgelegd worden.

D-day 26 juni

Intussen heeft de Panama Canal Authority bevestigd dat de officiële inhuldiging van de uitbreiding van het kanaal en van de nieuwe sluizencomplex op 26 juni zal plaatsvinden. Het uitbreidingsprogramma is voor 97% afgewerkt, wordt daarbij gezegd. In mei zullen de nieuwe sluizen voor het eerst uitgetest worden met schepen.

Eerder was al gezegd dat de deadline definitief naar eind juni verschoof. Dat is ruim anderhalf jaar later dan aanvankelijk was voorzien en onder meer te wijten aan technische problemen. De hoop was toen dat de honderdjarige verjaardag van de 77 kilometer lange vaarweg zou samenvallen met de opening van de nieuwe infrastructuur die het voor grotere schepen – waaronder containerschepen van 12.600 teu – mogelijk zal maken de kortste weg tussen Atlantische en Stille Oceaan te nemen.