UPS krijgt vergunning voor ongelimiteerde inzet van drones

UPS heeft van de Amerikaanse luchtvaartautoriteit FAA een zogenaamde Part 135-vergunning verkregen. Hiermee kan het koeriersbedrijf zoveel drones inzetten als het wil. UPS zal geen pakjes vervoeren, maar wel medische stalen.

Met een Part 135-vergunning mag UPS een “drone luchtvaartmaatschappij’ uitbaten. Daarom is een speciaal dochterbedrijf opgericht, UPS Flight Forward. Die mag niet alleen zoveel drones inzetten als het wil, maar ook buiten het gezichtsveld (beyond visual line of sight, BVLOS), ’s nachts laten vliegen en lasten die meer wegen dan 55 pond (25 kilo) vervoeren. De voorlopige vergunning die in UPS in april verkreeg, liet dat alles niet toe.

Ook in Antwerpen

Eerder dit jaar sloot UPS een akkoord met de Zwitsers-Amerikaanse droneproducent Matternet om in Raleigh, North Carolina, medische stalen boven de WakeMed ziekenhuiscampus te vervoeren. Dit soort transporten lijkt voorlopig de meestbelovende toepassing voor pakjesdrones omdat de voordelen veel groter zijn dan de kosten. Swisspost gebruikt de drones van Matternet op regelmatige basis in Zwitserland (hoewel dat momenteel ‘on hold’ is na een ongeval) en Helicus is dat in Antwerpen aan het opzetten tussen drie hospitaalcampussen.

UPS zal zich in eerste instantie beperken tot de medische sector. “In de toekomst zullen wij ons richten op andere sectoren. Wij breiden binnenkort onze infrastructuur uit om meer diensten te kunnen aanbieden in de gezondheidssector. Later zullen andere toepassingen volgen”, zegt David Abney, CEO van UPS.

Verdere stappen

Volgens hem geeft de Part 135-vergunning aan UPS de mogelijkheid om drones te integreren in zijn logistieke netwetwerk voor bepaalde sectoren. Een plan op lange termijn voorziet een aantal stappen:

- uitbreiding van UPS Flight Forward tot meer hospitalen

- verdere ontwikkeling van ‘detect and avoid’-technologie om de veiligheid te verbeteren en de diensten uit te breiden

- bouw van een centrale controletoren

- verder uitwerken van de BVLOS-procedures en tests

- samenwerkingen opzetten met andere constructeurs dan Matternet om nieuwe drones met verschillende laadcapaciteiten te ontwikkelen

- uitbreiding van transportdiensten naar andere goederentypes die streng gereguleerd zijn.

Philippe Van Dooren