Kapitein getuigt: “Als je schip in brand staat, ga je niet naar bed”

Nieuws, Scheepvaart
Julie Desmet
Kapitein Florian Böttger van Hapag-Lloyd
Kapitein Florian Böttger van Hapag-Lloyd © Hapag-Lloyd

Rederij Hapag-Lloyd liet in een interview kapitein Florian Böttger aan het woord over hoe de brand aan boord van de ‘Yantian Express’ hem en zijn crew tot het uiterste dreef. “We hakten en boorden gaten in de containers, maar hadden het weer tegen.”

Kapitein Florian Böttger vaart al zestien jaar voor Hapag-Lloyd, waarvan vijf jaar als kapitein. Op 2 januari 2019 ontstond vuur in een container aan boord van de ‘Yantian Express’. Dat schip was bovendeks geladen en de brand sloeg over naar de andere containers. Het schip was op dat moment met lading uit Thailand, Vietnam, Singapore en Sri Lanka in het midden van de Atlantische Oceaan op weg van Colombo naar het Canadese Halifax. 

Hapag-Lloyd, die zijn eigen magazine voor klanten uitgeeft, liet in het oktobernummer kapitein Böttger, die toen aan het roer stond van de ‘Yantian Express’, aan het woord over zijn ervaringen en hoe je als kapitein met zo’n brand omgaat. 

Hakken en boren

“Het was rond middernacht wanneer de tweede officier me uit bed riep naar de brug. Terwijl ik me een weg baande naar de brug, kon ik de gloed op de voorsteven van het schip al zien”, vertelt hij. “Ik sloeg meteen alarm en riep alle hens aan dek. De crew deed wat ze al zo vaak had geoefend, alleen was het nu geen oefening, maar een ernstige situatie. Ze hakten en boorden gaten in de containers, rolden brandslangen uit en probeerden de brandende containers onder water te zetten, maar we hadden het weer tegen. Een windkracht zeven tot acht wakkerde het vuur steeds weer aan. Het leek hopeloos, de vlammen sprongen gewoon naar de dichtstbijzijnde containers.”

Non-stop

Drie dagen en nachten lang bestreed de bemanning het vuur zonder onderbreking. “We hielden nauw contact met het emergency-team aan wal”, vertelt Böttger. “Ik was voortdurend aan de lijn met de personeelsmanager. ‘Meneer Böttger, u moet ook slapen’, waarschuwde hij toen. Ik probeerde het, maar stond tien minuten later alweer op. Als je schip in brand staat, kun je niet zomaar even naar bed gaan.”

Ergste moment uit carrière

Kort daarop was er een explosie: het vuur was overgeslagen en had een container met gevaarlijke goederen in brand gestoken. “We hebben de sproeiers aangepast om een muur van water te creëren zodat het vuur zich zeker niet verder naar het achterschip zou verspreiden”, vertelt hij. “Intussentijd had Hapag-Lloyd een sleper de opdracht gegeven om de brand van buitenaf te blussen. Omdat het weer verder verslechterde, moest er een beslissing worden genomen. Het team aan wal stelde voor dat we allemaal van boord zouden gaan, op de sleepboot zouden stappen en beter weer zouden afwachten.”

Böttger ging als laatste van boord. “Het schip verlaten was het ergste moment uit mijn carrière. Maar ik had geen keuze, dus trok ik mijn overlevingspak aan en klom op de loodsladder.” Dat bleek moeilijker dan verwacht: “De golven waren vier meter hoog. De lijn werd me toegeworpen vanaf de reddingsboot, maar ik greep naar de lucht en knalde achterover tegen de zijkant van het schip. 72 uur zonder slaap liet zijn effect zien, maar ik kon mezelf nog net opvangen.”

Böttger had succes bij de tweede poging: hij ving de lijn en sprong in de Atlantische Oceaan. “De reddingsboot trok me met volle vaart van het schip weg. Pas toen ik aan boord van de sleepboot was, zag ik de volle omvang van de brand: de brandende containers en een rookpluim die zich kilometers ver tot in de hemel uitstrekte.”

Na een debriefing met veel lof voor zijn uitgeputte bemanning, viel Böttger in een tien uur durende slaap.

Berging

Twee dagen later klaarde het weer op. De volgende sleepboot bereikte de ‘Yantian Express’ met aan boord een bergingsmeester die gespecialiseerd was in scheepsbranden. “Ik ging weer aan boord met hem, de hoofdwerktuigkundige, de eerste officier en de tweede werktuigkundige. Dat was een mooi moment voor ons, we konden eindelijk weer aan de slag.”

Een derde sleper bracht een volledig bergingsteam uit Rotterdam over. “Gekleed in volledig beschermende uitrusting, sloegen ze gaten in de containerwanden en gingen ze de containers in, de een na de ander”, vertelt Böttger. De crew werd overgezet naar een zusterschip en kon in Halifax van boord gaan.

Vier weken lang

Voor kapitein Böttger en zijn team was het einde nog niet in zicht: “We bleven met z’n vijven aan boord en konden ons schip op eigen kracht naar Freeport in de Bahamas sturen. Kleine brandjes bleven oplaaien en we slaagden er pas kort voor onze aankomst in om ze te doven. Op 2 februari zijn we van boord gegaan.”

De vlammenzee brandde vier weken lang op de ‘Yantian Express’. De raad van bestuur was zeer onder de indruk van de moed en nuchterheid van kapitein Böttger en zijn sterke teamwork met de bemanning en het noodteam aan wal. Alle betrokkenen werden later in Hamburg uitgenodigd en geëerd. 

Julie Desmet