Antwerpse Boerentoren nu écht van Fernand Huts

Nieuws, Douane
Charlotte De Noose
Fernand Huts (links) en Koenraad Debackere
Fernand Huts (links) en Koenraad Debackere © Paul Verbraeken

Met de symbolische overhandiging van een reuzensleutel door KBC-topman Koenraad Debackere droeg KBC zondagmiddag formeel de Boerentoren over aan Katoen Natie-baas Fernand Huts. Eind augustus beginnen de werken. Ze zullen zes jaar duren.

Uiteraard niet toevallig had Huts de Vlaamse feestdag uitgekozen om zondagmiddag in de kelder van het Antwerpse Rockoxhuis de officiële overdracht te bezegelen, zeven maanden nadat de intentie tot aankoop werd bekendgemaakt. Dat gebeurde in aanwezigheid van de Vlaamse politieke en financiële beau monde. Eerder zondagochtend was de formele verkoopakte verleden voor twee notarissen. Huts ontkende tegenover ons naderhand dat een verhoging van zijn bedrijfskapitaal, eind december 2020 met 141 miljoen euro, iets te maken had met de aankoop.

In zijn toespraak onderstreepte financieel directeur van KBC Luc Popelier dat de verkoop van de iconische Antwerpse toren voor KBC een historische, trieste stap is. Want de toren was 91 jaar eigendom van de bank (en haar voorloper) en was decennialang ‘den bureau’ van duizenden werknemers. Bovendien bood de toren jarenlang een podium voor tal van activiteiten. Maar door de digitalisering “heeft het element vastgoed voor banken en verzekeraars geleidelijk aan aan belang ingeboet. Een toren zoals de Boerentoren beantwoordt helaas niet meer aan de praktische en professionele noden van een financiële instelling”. Het was dan ook “een troostend lichtpunt” dat Fernand Huts uit zes kandidaat-kopers het meest overtuigend was met “een gepassioneerde brief” waarmee hij “ons bestuur uitermate charmeerde”. Tegelijk herinnerde hij eraan dat KBC niet helemaal uit de Boerentoren verdwijnt: het logo blijft op de toren staan en de bank zal er over enkele jaren terug een bankkantoor hebben.

Vlamingen winnaars

Met het nodige vuurwerk had Huts het nadien over de Boerentoren als symbool van de economisch en financiële ontvoogding van Vlaanderen. Bovenal noemde hij de deal “een overeenkomst waarbij iedereen wint, wat misschien niet altijd het geval is”. Zo’n winnaar is bijvoorbeeld zijn cultuurstichting Phoebus Foundation. Die zal nu onderdak vinden in het iconische gebouw ‘waarin het verleden gerespecteerd wordt’. Ook projectontwikkelaar ION is uiteraard een winnaar. Maar zeker ook de familiale groep Katoen Natie/Indaver. “De Boerentoren zal niet bijdragen aan de winst van de groep ‘als die er al zou zijn’, maar hij draagt wel bij in immateriële voordelen.” Uiteindelijk en bovenal zijn de Vlamingen in het algemeen en de Antwerpenaars in het bijzonder winnaars “want zij krijgen hun toren opnieuw cadeau”.

Politici bij overdracht

Ook minister van erfgoed Matthias Diependaele, havenschepen Annick De Ridder en burgemeester Bart De Wever kwamen nog even de overdracht toejuichen. Bart De Wever vertelde, doorspekt met enkele Latijnse gezegden, hoe hij eerst bang het voornemen van KBC vernam om de Boerentoren te verkopen en nadien dat Fernand Huts de koper werd. “Die bom sloeg meer in dan de beschieting van de toren in 1944”. Sarrend schertste De Wever dat hij dacht dat Huts in de toren “soutienkes in enveloppen” ging laten steken en hij daarom, met de socialisten in zijn coalitie, overwoog om de Boerentoren te laten inkleuren in het wet-Major-gebied “zodat er alleen erkende havenarbeiders zouden kunnen werken”. Opnieuw ernstig stelde de burgemeester nadien dat de kritiek op Huts als werkgever onterecht is “want Fernand Huts is een heel sociale man die werk geeft aan heel wat ongeschoolde arbeiders”. Huts zelf had eerder al gezegd dat hij in Vlaanderen de tweede grootste werkgever is van allochtone werknemers ‘na de stad Antwerpen’.

Start opkuiswerken

Hoe de werken nu concreet zullen verlopen, bleef grotendeels in dezelfde mist als enkele maanden geleden. Een tiental werknemers zou maandag al beginnen met opkuiswerken maar eind augustus begint het echte afbraakwerk met de verwijdering van asbestresten. Dat zal drie jaar vergen en betaald worden door Katoen Natie en nadien gerecupereerd worden bij KBC. Pas nadien kan de herinrichting beginnen. En die zal eveneens zowat drie jaar duren. 

Paul Verbraeken