Douane moet 19 miljoen euro terugbetalen aan private havensector

Nieuws, Douane
Melanie De Vrieze
Douane
Douane © BELGA IMAGE / DIRK WAEM

De douane rekende in de Antwerpse haven jarenlang retributies aan die niet overeenstemden met geleverde prestaties. Het Gentse hof van beroep heeft geoordeeld dat de douane bijna 19 miljoen euro moet betalen aan de vzw Havenkoepel en 44 agenturen.

De douane vroeg tien jaar lang, van 2004 tot 2014, aan de Antwerpse havenbedrijven retributies voor overwerk buiten de officiële openingsuren van het douanekantoor, terwijl niet duidelijk was welke prestaties ze hiervoor leverde, zo schrijft De Tijd. 

Terugbetaling 

Vzw Havenkoepel, 44 agenturen en bedrijven waaronder BASF, DP World, CMA CGM en MSC trokken in 2008 al naar de rechtbank. “De rechtszaak is opgestart om twee redenen: het aanrekenen van de retributies stopzetten en een terugbetaling krijgen”, zegt Hilde Bruggeman, adjunct-directeur-generaal van ASV. “Op een bepaald moment zijn die retributies inderdaad gestopt, maar die terugbetaling was niet zo evident. Daarom heeft de rechtszaak jarenlang aangesleept.”

Het Gentse hof van beroep geeft de vzw Havenkoepel en de bedrijven nu gelijk. De manier waarop de douane de retributies berekende, stemt niet overeen met de geleverde prestaties. De regering had al in 2010 een ingebrekestellingsbrief van de Europese Commissie gekregen die erop wees dat de berekeningen niet deugden. “We hebben een lange juridische strijd moeten leveren om ons gelijk te krijgen. Het is een correct vonnis, de rechter kon niet anders dan ons gelijk te geven”, zegt Hilde Bruggeman. 

Verouderde douanewetgeving

“Zo’n jarenlange rechtszaak doet uitschijnen dat de douane de vijand is, maar dat is zeker niet het geval”, benadrukt Hilde Bruggeman. “We mikken net op meer en een betere samenwerking. We spannen ons daarvoor ook in met onder meer samenwerkingsovereenkomsten en CPU. Anderzijds als we vinden dat iets niet correct is op het vlak van douanewetgeving of -praktijken, mogen we niet terugschrikken om desnoods naar de rechtbank te gaan om ons gelijk te halen. We hebben te maken met een verouderde douanewetgeving, inclusief een bijzonder strikt douanestrafrecht, en dat leidt wel eens tot wrijving en conflicten.”  

De douane moet de Antwerpse havenbedrijven bijna 19 miljoen euro terugbetalen. “Het geld is bestemd voor de verschillende partijen die recht hebben op een terugbetaling. Het wordt een grote afrekening voor de verschillende eisende partijen”, besluit Hilde Bruggeman. 

Onder meer CMA CGM Belgium, Grimaldi Belgium, COSCO Shipping Lines, “K” Line Belgium en Wilhelmsen Ship Services behoren tot de betrokken partijen. 

De douane liet weten dat ze het arrest bestuderen en voorlopig geen commentaar willen geven. 

Melanie De Vrieze