Belgen sturen onbemand schip door storm over Atlantische oceaan

Nieuws, Scheepvaart
Koen Heinen

De vier ingenieurs die mekaar kennen van hun studietijd in Leuven, stelden hun project in april voor bij het Vlaams Instituut voor de Zee (VLIZ) in Oostende. De overtocht zou normaal in mei van start gaan. “We wilden inderdaad in mei vertrekken, maar door een tekort aan tijd en problemen met de elektronica is het vertrek uitgesteld”, zegt Pieter-Jan Note, een van de vier betrokken ingenieurs.

Eerste storm

Vorige donderdag 25 juli is de vier meter lange ‘Mahi’ vertrokken in het Franse Sables d’Olonne. Het vaartuig vaart volledig autonoom en is uitgerust met een modem, gps en ‘automatic identification system’ (AIS). Het bepaalt zelf waar het vaart, wanneer en hoe snel. De aandrijving gebeurt via zonnepanelen. Het vaartuig stuurt allerlei data door voor onder meer oceanografisch onderzoek.

Deze dinsdagmorgen had het vaartuig ongeveer 320 kilometer afgelegd. “Normaal bedraagt de snelheid zo’n 5 kilometer per uur maar de laatste 24 uur stond er een sterke wind en ook de zon liet het wat afweten. Het zal dus iets minder snel gaan. Gisteren kwam de ‘Mahi’ in een zware storm terecht. Dat was even moeilijk maar ondertussen is het terug aan het varen”, zegt Note. Het vaartuig vaart autonoom maar momenteel kunnen de ingenieurs nog ingrijpen.

Officiële startlijn

De echte overtocht moet in feite nog beginnen. “Het vaartuig is nog niet aan de officiële startlijn. Dat is het vertrekpunt van de ‘Micro Transat Challenge’, een wedstrijd voor kleine onbemande schepen en die ligt net buiten de Golf van Biskaje”, legt Note uit. De aankomst wordt ergens in november verwacht. Eindbestemming is Pointe-à-Pitre in Guadeloupe, op een afstand van 7.000 kilometer. Het traject van de ‘Mahi’ is live te volgen. Als het slaagt in de overtocht is de ‘Mahi’ het eerste autonome vaartuig dat de Atlantische Oceaan oversteekt. Bij de deelnemers aan de Micro Transat Challenge slaagde niemand in die uitdaging.

Koen Heinen