‘Het Kind’ maakt Panamakanaal minder diep

Nieuws, Scheepvaart
Jean-Louis Vandevoorde

De Panama Canal Authority (ACP) vaardigde de diepgangbeperking in als voorzorgs- en veiiligheidsmaatregel. De vaarwegbeheerder sluit niet uit dat de diepgang vanaf 16 september verder beperkt wordt tot 11,73 meter of 38,5 voet. De maximaal toegelaten diepgang ligt momenteel op 39,5 voet (12,04 meter) Tropical Fresh Water (TFW).

“Impact minimaal”

ACP zegt te verwachten dat de impact op de scheepvaart minimaal zal zijn, omdat “slechts” een vijfde van alle schepen (18,5% om precies te zijn) normaliter met een grotere diepgang dan 39 voet door het kanaal vaart.

De beheerder van het kanaal volgt de situatie verder op. Elke bijkomende beperking zal minstens vier weken op voorhand bekendgemaakt worden, om gebruikers de tijd te geven om er rekening mee te houden. De beperking kan overigens ook opgeheven worden indien het waterpeil in het kanaal door regenval weer gaat stijgen. Volgende de huidige prognoses zou de droogte echter mogelijk nog tot de lente van volgend jaar kunnen duren.

‘El Niño’

‘El Niño’ is een terugkerend natuurfenomeen dat de temperatuur van het water van de Stille Oceaan voor de kusten van Zuid- en Centraal-Amerika ter hoogte van de evenaar opdrijft. Dat heeft dan weer een invloed op de regenval in de hele regio en zorgt momenteel voor droogte in Panama. Juni en juli waren naar verluidt de droogste maanden in ruim een eeuw. Het waterpeil in het Gatun-meer en in het Alhajuela-meer, dat dient als waterreservoir voor het kanaal, ligt daardoor momenteel “gevoelig lager” dan gebruikelijk op dit tijdstip van het jaar.

Het was van het vaarseizoen 1997-1998 geleden dat de ACP omwille van het natuurfenomeen een soortgelijke maatregel had moeten nemen.