Proeven met autonoom varen in de Westhoek vanaf najaar 2018

Waterwegen & Zeekanaal (W&Z), de POM West-Vlaanderen en KU Leuven werken aan een proefproject met een autonoom varend vaartuig. De eerste proefvaarten zijn voorzien op de IJzer en starten in het najaar van 2018.

Het proefproject wil de technologie van het onbemand varen te testen in een realistische omgeving. Om interferentie met ander scheepvaartverkeer te beperken, werd gekozen voor de IJzer tussen Heernisse bij Diksmuide en het spaarbekken Sint-Joris in Nieuwpoort. Het testgebied heeft volgens de projectpartners de ideale omvang om tot betrouwbare resultaten te komen.

In een eerste fase zal W&Z het noodzakelijk wettelijk en regelgevend kader opmaken. Het departement Werktuigkunde van de KU Leuven start ondertussen met een technisch ontwerp voor de ontwikkeling van het vaartuig. De POM West-Vlaanderen zal de test- en demonstratiepilots coördineren.

Kleine vaarwegen

De projectpartners verwachten dat het autonoom varen de mogelijkheden van de kleine vaarwegen extra in de kijker zal zetten. Volgens Jean de Bethune, voorzitter van de POM West-Vlaanderen, is dat niet onbelangrijk voor de industrie in de Westhoek, die momenteel voornamelijk ontsloten wordt via de weg. “Enkel door onbemand varen mogelijk te maken, kunnen kleine vaarwegen zoals in de Westhoek, competitief worden ontsloten via de binnenvaart”, zegt hij. Verwacht wordt dat het autonoom varen op termijn ook kan overgedragen worden naar andere types vaarwegen.

Koen Heinen