Autonoom varend schaalmodel binnenschip slaagt test (+ video)

In West-Vlaanderen vond woensdag een demonstratie plaats met een schaalmodel van een autonoom varend binnenschip. Het vijf meter lange vaartuig stuurt autonoom en kan statische obstakels ontwijken. Een volgende stap is aanmeren en een sluis passeren.

Het autonome vaartuig, de ‘Cogge’, is een project van de KU Leuven, samen met de Vlaamse Waterweg en POM West-Vlaanderen. Aan de demonstratie woensdag gingen maanden testen vooraf op de IJzer. Het schaalmodel kan in dit stadium autonoom en stabiel sturen en kan statische obstakels ontwijken.

De technologie werd ontwikkeld door het Massachusetts Institute of Technology en de universiteit van Oxford. Op basis van die technologie ontwierp de KU Leuven de software. Verder maakt het vaartuig gebruik van gps-data en is het uitgerust met sensoren die de omgeving observeren, lasertechnologie en een stereocamera.

Het schip wordt gemonitord vanop de wal via een communicatienetwerk op basis van 3G, 4G, wifi en radio. In noodgevallen kan de controle over het schip overgenomen worden.

Vooraleer autonoom varen commercieel op grote schaal mogelijk is, is er volgens professor Peter Slaets van de KU Leuven, nog veel werk aan de winkel.

Volgende fase

In een volgende fase zal het schaalmodel worden getest om aan te meren of een sluis te passeren. De technologie moet uiteindelijk dienen voor schepen van 38,5 meter van het type spits met een lading van 250 tot 400 ton, het equivalent van 10 tot 16 trucks. De Vlaamse Waterweg maakt ondertussen werk van de aanpassing van de regelgeving voor autonoom varen.

Vlaanderen is hiermee een pionier. Het project geniet steun van Europa, de provincie West-Vlaanderen en de Vlaamse overheid. Het kost ongeveer 700.000 euro.

Kleine waterwegen en overslaglocaties

De provincie West-Vlaanderen ziet een belangrijke rol weggelegd voor autonoom varen, meer bepaald op een aantal kleinere vaarwegen die hun economisch belang verloren hebben. Volgens Jean de Bethune, voorzitter van POM West-Vlaanderen, kunnen die kleine waterwegen dankzij autonoom varen opnieuw economisch relevant worden en bedrijven uit de regio een duurzamer alternatief bieden voor transport via de weg. Omdat er momenteel geen overslaglocaties zijn, investeert POM West-Vlaanderen samen met de Vlaamse Waterweg in twee regionale overslaglocaties in Veurne en Diksmuide.

Koen Heinen