Analist: "Nikola een en al leugen"

“Nikola is fraude en bedrog dat gebaseerd is op tientallen leugens van oprichter en CEO Trevor Milton.” Dat beweert Hindenburg Research, een beursanalist in de VS. Die zegt te beschikken over massa’s concrete bewijzen.

Nikola ontwikkelt momenteel drie types elektrische en waterstoftrucks: de One, de Two en de Tre. Die laatste is voor Europa bestemd en wordt nu samen met Iveco en Bosch (voor de brandstofcellentechnologie) verder ontwikkeld. Het Amerikaanse bedrijf – dat sinds enkele maanden beursgenoteerd is – zegt ook een pick-uptruck op waterstof op de markt te willen brengen: de Badger. Onlangs werd hiervoor een deal met GM gesloten, die een participatie van 11% ter waarde van 2 miljard dollar in het bedrijf neemt.

Zolang Nikola trucks ontwikkelde, bleef het bedrijf – buiten de wereld van het wegvervoer – onder de radar. Maar door de beursgang (die 700 miljoen dollar opbracht), de Badger en de deal met GM werden voor het grote publiek de spotlights op de start-up gericht. Hoewel het bedrijf slechts zes jaar geleden is opgericht en nooit één truck heeft geproduceerd, schoot het aandeel in enkele weken pijlsnel omhoog: van zo’n 10 dollar tot 94 dollar. Nikola werd een hype voor de beleggers.

"Tientallen leugens"

Dat zette Hindenburg Research (HR), een analist die misleidende berichtgeving door bedrijven achterhaalt, aan om informatie te vergaren. Volgens de analist hebben Trevor Milton en Nikola de afgelopen jaren iedereen, dus ook de beleggers en kandidaat-klanten, misleid en bedrogen. “We hebben massa’s bewijzen – inclusief opgenomen telefoongesprekken, sms’en, e-mails en clandestiene foto’s – voor de talloze leugens”, stelt HR. Let wel: HR is een 'shorter'. Dit wil zeggen dat het bedrijf er belang bij heeft dat de koers zakt.

De beschuldigingen zijn niet mis: er is 20 miljoen dollar ontvreemd, video’s zijn gemanipuleerd, claims kunnen niet worden waargemaakt, er is geen eigen technologie maar die wordt allemaal ingekocht, en noem maar op. Nikola is volgens HR gebakken lucht. Via deze link leest u de waslijst beschuldigingen.

Een ervan is dat de truck nog nooit echt gereden heeft. Volgens HR ensceneerde Nikola een video 'Nikola One in Motion' met een vrachtwagen die met hoge snelheid rijdt. “Ons onderzoek van de site en de sms-berichten van een voormalige werknemer onthullen dat de video fake was: Nikola liet de truck naar de top van een heuvel slepen op een afgelegen stuk weg en filmde hem eenvoudigweg als die naar beneden rolde”.

Europese klanten

Ook Europese klanten zijn misleid, zegt HR. In een podcast in juli zei Trevor Milton dat het Tre-model op batterijen klaar is. “Er zijn al vijf exemplaren van de band gerold. Ze gaan tegen het einde van volgend jaar in productie (bij Iveco in Ulm, red.)”, stelt hij.

Maar tegenover HR verklaarde een woordvoerder van Bosch dat dat niet het geval is. “Wij zijn nog niet klaar. We weten niet in welk jaar de truck op de markt komt, maar werken eraan”, zegt hij.

Als er al prototypes bestonden, hadden ze op de IAA beurs (die dit najaar had moeten doorgaan maar werd afgelast) gestaan. Maar volgens de Boschwoordvoerder zouden Nikola, Iveco en Bosch verschillende innovaties hebben laten zien, maar niet een echte vrachtwagen. “Het zou maar een showcase zijn”, zegt hij.

Ook 'believers'

De beschuldigingen worden in de VS au sérieux genomen. “Als de helft van de beweringen van HR waar zijn – en het zou me niet verbazen dat ze allemaal waar zijn – dan moet iedereen bij GM die bij de deal met Nikola betrokken is, inclusief CEO Barra, ontslagen worden”, stelt Fred Lambert, hoofdredacteur van Elektrec en in de VS een van de meeste eminente kenners van elektrische voertuigen.

Maar Nikola heeft ook ‘believers’ die er rotsvast van overtuigd zijn dat de beschuldigingen vals zijn. De koers van het Nikola-aandeel daalde gisteren met 'slechts' 11,3% na de publicatie ervan. Vandaag verloor het aandeel opnieuw 3% maar de koers blijft nog steeds zo'n 6% hoger dan begin deze week.

Philippe Van Dooren