Zomer: het beroep van onderwaterlasser (Jonathan De Kerf bij Hydrex)

In onze zomerreeks belichten we deze week bijzondere beroepen uit de maritieme en logistieke sector. Vandaag aan het woord: Jonathan De Kerf, duikertechnieker bij het Antwerpse Hydrex. Hij voert onder meer onderwaterreparaties uit na incidenten.

Hydrex voert wereldwijd onderwater-onderhouds- en reparatiewerken uit voor de scheepvaart en de offshore-industrie. Sinds augustus 2014 maakt Jonathan De Kerf er deel uit van het team.

“Op de opendeurdag van de Provinciale Technische School (PTS) Campus Boom waar ik schoolliep, stond er een grote tank waarin een onderwaterlasser een demonstratie hield. Dat sprak me meteen aan”, vertelt hij. “Om onderwaterwerk te mogen doen heb ik eerst drie maanden lang een opleiding gevolgd tot beroepsduiker in Zuid-Afrika. Je leert er met een speciale helm duiken en welke procedures je moet volgen in noodsituaties.”

Scrubbers

Onderwaterreparaties zijn vooral nodig door slijtage of aanvaringen. “Tegenwoordig herstellen we veel scrubbers (gaswassers)”, vertelt hij. “Het materiaal kan niet goed tegen het zuurhoudende water. We hebben daarom een speciale beschermlaag ontwikkeld om op de pijpen aan te brengen. We branden de beschadigde scrubberpijp helemaal uit en steken er een nieuwe met coating in.”

Droog werken onderwater

Hydrex hanteert verschillende technieken op maat van de klant. Bijzonder is het droog lassen onder water. “De schroefaspakkingen (een veel gebruikte afdichting voor onder andere schroefassen en roerkoningen, red.) gaan na een bepaalde tijd kapot. We bouwen dan een soort luchtzak, een ‘mobdock’, rond de schroefas om de pakkingen droog onderwater te kunnen vervangen. Zo zorgen we er ook voor dat er geen olie in het water lekt.”

Als er een scheur in de romp van het schip zit, wordt er met een ‘kofferdam’ gewerkt. “We plaatsen er een soort bak over en blazen die leeg met lucht. We kunnen dan binnen in het ruim het kapotte stuk uitbranden en er een nieuwe plaat inlassen.”

Specialistenwerk

“We doen specialistenwerk”, gaat hij verder. “Als onderwaterlasser moet je zowel kunnen ‘drooglassen’ als ‘natlassen’ en een technisch inzicht hebben. Elke job is anders. Soms kan de klant de situatie ook niet altijd goed inschatten. We gaan daarom altijd eerst op inspectie voor we de werken uitvoeren. Ik heb al van verschillende superintendents gehoord dat ze eigenlijk niet wisten wat we allemaal kunnen.”

Dag en nacht

In tegenstelling tot een scheepswerf kan een beroepsduiker reparaties uitvoeren terwijl de schepen aan het laden en lossen zijn. “Als een schip het droogdok ingaat, mag dat nooit geladen zijn. Dat is een heel interessant gegeven voor de rederijen”, vertelt hij. “We werken met twee ploegen, dag en nacht, en kunnen heel snel ter plaatse zijn.”

Hydrex heeft een hele reeks richtlijnen die moeten gevolgd geworden om de veiligheid van de duikers te garanderen. “Het grote verschil met lassen aan wal is dat je natuurlijk veel meer materiaal bij je hebt. Je hebt een hele uitrustig mee zoals een duikhelm en een droogpak, maar dat word je gewoon na een tijd.”

Zijn liefde voor het water is groot. “Mijn job is heel avontuurlijk en uitdagend. De combinatie werk en reizen is natuurlijk ook heel leuk. We zijn meestal met een jong team op pad en je leert veel nieuwe mensen kennen. De uitdaging van de job ligt vooral in de grootte van de reparatie. Door een aanvaring hebben we ooit eens een hele nieuwe sectie van het schip onderwater ingebouwd.”

Hydrex is wereldwijd actief en heeft kantoren in België, Nederland, de Verenigde Staten en Spanje.

Julie Desmet