Vandermeiren kookt voor Mercy Ships: "Voor ergere vuren gestaan"

Koken voor 150 gasten? Jacques Vandermeiren, CEO van het havenbedrijf Antwerpen, draait er zijn hand niet voor om. Samen met een ploeg collega-hobbykoks en collega's van het Havenbedrijf kroop hij gisteravond achter het fornuis voor Mercy Ships.

Na een relatief kleinschalige eerste editie vorig jaar was de bovenverdieping van het Antwerpse Havenhuis gisteravond maar net groot genoeg om de genodigden van het fundraisingdiner voor de hospitaalschepen van Mercy Ships te ontvangen. Een kleine 150 genodigden schoven er aan voor een gastronomisch diner, waarvan de opbrengst, geschat op zo'n 60.000 euro, integraal naar de medische hulporganisatie gaat. 

Chevalier Jacques

Voor de gelegenheid staat CEO Jacques Vandermeiren zelf achter het fornuis. De uitdaging schrikt hem niet af, integendeel. "Ik heb al voor ergere vuren gestaan. Letterlijk", lacht hij in de goed geëquipeerde keuken van het Havenhuis. Vandermeiren staat er niet alleen voor: hij werkt samen met een groep culinaire liefhebbers, allen lid van de culinaire club Chevaliers des Anges (foto 2), die ervaring hebben met dergelijke diners. De club verzorgt ook het jaarlijkse diner van de school voor buitengewoon onderwijs. Bij die gelegenheid koken ze 450 mensen. Vergeleken daarbij is dit evenement bijna klein bier. Bovendien: het voorbereidende werk is al gedaan. Vooral de afwerking en het dessert zullen de aandacht in de keuken opeisen. Vandermeiren draagt net als zijn collega's het koksuniform van de club, met tricolore kraag en zijn naam op de borst geborduurd. 

"De Chevaliers des Anges bestaan al twintig jaar", zegt Vandermeiren. "Elke derde woensdag van de maand komen we samen om ergens te lande met z'n allen te koken. We maken ook een jaarlijkse culinaire reis. Fundraisers als deze zijn voor ons entertainment. Voor ons en de gasten is het een gezellige avond en aan het einde van de avond overhandigen we een mooi bedrag."

Vrolijke drukte

Vandermeiren is duidelijk in zijn sas in de vrolijke drukte van de keuken en werpt zich fluitend op de bereiding van de entrecôtes. De gasten maken op dat moment nog een rondvaart door de haven, terwijl de laatkomers chillen in het nabijgelegen restaurant Het Pomphuis. Bij de genodigden: prominenten uit de haven zoals havenschepen Van Peel, een delegatie van Cepa, maar ook bedrijven als Deme, CMB, BASF en de bank Van Lanschot sponsoren een tafel. Ook Mercy Ships zelf heeft een tafel.

In de zaal worden de medewerkers van de catering bijgestaan door medewerkers van het Havenbedrijf zoals mobiliteitsmanager Tom Verlinden en fleet operations manager Tim Christiaens. 

Het Antwerpse Havenbedrijf zet zich al verschillende jaren in voor de Mercy Ships. Zo waren er vorig jaar tentoonstellingen in het Havenhuis en aan boord van het binnenschip Lauranda. Ook verschillende privébedrijven uit de Antwerpse haven zamelden geld in voor de hulporganisatie, die sinds 1978 met haar hospitaalschepen in de armste Afrikaanse landen aan gezondheidszorg doet. 

Michiel Leen