Primeur: na schaalmodellen nu het eerste échte onbemande vaartuig

Group De Cloedt gebruikt als eerste – mogelijk ter wereld – geen onbemand schaalmodel maar een écht vaartuig met échte lading. Het komende jaar vaart tussen Oostende en Ieper een duwbak die aangestuurd wordt vanuit een controlecentrum in Antwerpen.

Op het binnenvaarttraject tussen Oostende, Nieuwpoort, Diksmuide en Ieper zal een duwbak – die vanop afstand bediend wordt – een jaar lang grond vervoeren. “Na uitgebreide testen in het Houtdok in de haven van Oostende, is het de eerste keer dat een onbemand schip wordt ingezet voor het echte werk”, zegt Patrick Degryse, voorzitter van de raad van bestuur van Group De Cloedt. Het bagger-, aannemings- en milieubedrijf zal een jaar lang onder meer grond vervoeren van Diksmuide naar Oostende. Dit is een Europese en misschien wel wereldprimeur.

Tekort bemanning opvangen

Het schip zal automatisch een maximale snelheid van 6 km/uur aanhouden. Tijdens de voorstelling aan de kade van Snaaskerke langs het kanaal Plassendale-Nieuwpoort, volgden we live mee hoe het schip wordt bestuurd vanuit het Shore Control Center (SCC) van SEAFAR in Antwerpen (foto 2). “Voortaan staan de beste stuurlui aan wal”, grapt gedelegeerd bestuurder Louis-Robert Cool van SEAFAR, dat de technologie ontwikkelde. “In ons controlecentrum heeft de schipper-waloperator met camera’s een zicht van 360° en onze technologie scant de omgeving. Op strategische plaatsen op het vaartuig hangen micro’s en luidsprekers waarmee de bestuurder kan communiceren met de binnenvaartbegeleiders. Met deze ontwikkeling verhogen we niet alleen de efficiëntie van de business maar bieden we ook een antwoord op het tekort aan bemanning: een waloperator kan tegelijk meerdere onbemande schepen besturen.”

Al een week aan het varen

“In de eerste fase wordt de technologie getest met aan boord een bemanning die steeds de controle kan overnemen. Daarna evolueren we naar volledig onbemand varen. Dit traject met weinig andere trafiek vormt een ideaal terrein om te testen of alles veilig, duurzaam en efficiënt verloopt. We zijn eigenlijk al sinds vorige week aan het proefvaren en alles verloopt zeer goed. We hopen dat het onbemand varen een oplossing is voor het dalende aanbod van kleinere binnenvaartschepen”, zegt Patrick Degryse.

Group De Cloedt heeft voor zijn operaties op zee en in de binnenwateren een eigen vloot van twintig schepen, aangevuld met talrijke schippers in onderaanneming. De zelf varende duwbak is de eerste van vier volledig gemotoriseerde CEMT I en CEMT II Watertruck+ duwbakken, op een totaal van zestien van Group De Cloedt. “Het budget voor een dergelijk vaartuig ligt rond de 800.000 euro, waarvan 10% voor de digitalisering”, licht Louis-Robert Cool toe.

Jongeren aantrekken

Deze test kan plaatsvinden dankzij het pionierswerk van de Vlaamse overheid en De Vlaamse Waterweg. “Wij creëerden als eerste waterwegbeheerder in Europa een kader dat ‘smart shipping’ toelaat. Het testgebied voor onbemande en autonome vaartuigen omvat ons volledige netwerk. Door de infrastructuur en nu ook de schepen zelf verder te digitaliseren, willen we de binnenvaart aantrekkelijker maken als groen, veilig en competitief alternatief voor het wegtransport”, zegt Chris Danckaerts, gedelegeerd bestuurder van De Vlaamse Waterweg.

“Hoe meer we de waterwegen kunnen benutten, des te beter kunnen we onze doelstellingen inzake mobiliteit en milieu halen”, zegt Lydia Peeters (Open Vld), Vlaams minister van Mobiliteit en Openbare Werken. “Tegelijk trek je met dergelijke technologische vernieuwingen andere beroepsprofielen naar de sector. Dat biedt mogelijkheden om jonge talenten warm te maken voor de binnenvaart.”

Roel Jacobus