Fernand Huts trekt streep in het zand over logistiek in havens

Katoen Natie staat klaar voor een nieuwe forse logistieke investering in Antwerpen. Die komt er alleen als eindelijk rechtszekerheid wordt geschapen over havenarbeid, zegt Fernand Huts. “Het is hoog tijd dat Kris Peeters uit zijn pijp komt."

Rechtszekerheid is de conditio sine qua non om van de Vlaamse havens, Antwerpen op kop, groeipolen voor logistiek en e-commerce te maken, zei Fernand Huts deze voormiddag op een persconferentie.

Op de achterkaai van de leeglopende MSC Home Terminal wil Katoen Natie aan weerskanten van zijn bestaande vestiging van 11 hectare nog eens 35 ha aan niet-watergebonden terreinen in concessie nemen om daar logistieke activiteiten te ontwikkelen. Aan dat project hangen een investering van 98 miljoen euro en niet minder dan 400 jobs vast, wat “in tijden van herstructureringen” een positief verhaal zou brengen.

De groei van de tewerkstelling bij Katoen Natie – vandaag goed voor zowat 4.700 arbeidsplaatsen in België, alle havenarbeiders meegeteld – zou op die manier een nieuw verlengstuk krijgen. De besprekingen met het Havenbedrijf zijn “zeer goed opgeschoten”, liet Huts optekenen.

Onbeantwoorde brieven

De topman van Katoen Natie voegde daar in één adem wel aan toe dat die investering er maar komt als eindelijk rechtszekerheid geschapen wordt rond havenarbeid. “Wij willen weten dat we daar kunnen werken met logistieke bedienden”, stelde hij.

Hij deelde dossiers uit met het dertigtal brieven die hij intussen aan federaal minister van Werk Kris Peeters heeft gestuurd om te weten waar de scheidingslijn tussen havenarbeid en logistiek nu precies getrokken mag worden. Al die brieven bleven naar zijn zeggen onbeantwoord.

Die rechtszekerheid is voor hem van nog groter belang geworden omdat de bonden zijn dochteronderneming op de achterkaai van het Delwaidedok sinds enkele maanden verplicht hebben om ook binnen het magazijn te werken met havenarbeiders van het algemeen contingent (en niet langer van het logistiek contingent), zo vertelde Fernand Huts. De bedrijvigheid op die locatie heeft nochtans voornamelijk te maken met het verpakken van flesjes bier. Om zijn klant te blijven bedienen, had Katoen Natie geen andere keuze dan op die eis in te gaan, klonk het.

“Het maakt ons zeer ongerust over wat er zou kunnen gebeuren op de bijkomende terreinen die we daar willen uitbaten.”

Raad van State

Katoen Natie is overigens, net als een tiental andere bedrijven, naar de Raad van State gestapt om het akkoord over de hervorming van de havenarbeid aan te vechten. “Met het KB zoals het nu voorligt, blijft de rechtsonzekerheid rond logistiek overeind”, is een van de beweegredenen.

Nochtans ziet Huts geen reden waarom Kris Peeters niet met de gewenste hervorming voor de dag zou komen. “In een land dat er behoefte aan heeft zijn economie aan te zwengelen en werk te vinden voor allochtonen en migranten” ligt in logistiek en e-commerce een wingebied aan tewerkstelling en bedrijvigheid.

Huts verwees in die context naar het Unizo-verleden van Peeters. “Het is een man die dertig jaar gestreden heeft voor de Vlaamse economie en die in hart en nieren pro bedrijven is.” Waarom het “gezond verstand” het niet haalt, is hem een raadsel.

Groeipool logistiek

“Dit gaat niet over 400, maar over 10.000 arbeidsplaatsen en niet over Katoen Natie, maar over de toekomst van de haven van Antwerpen en de noodzakelijke uitbouw van een logistieke poot in de havenbedrijvigheid”, onderstreepte de voorzitter van Katoen Natie. “Als er rechtszekerheid komt en logistiek en e-commerce uit de havenarbeid gehaald worden, dan zullen andere bedrijven ook komen.”

Hij verwees in die context naar het feit dat “grote jongens” zoals WDP en Montea niet in havens zitten maar des te meer inzetten op Zuid-Nederland. “Van Bergen-op-Zoom tot Venlo wordt gesmost met arbeidsplaatsen. Die jobs in logistiek zouden in Antwerpen moeten zitten.”

“Het is nu al kwart over twaalf”, aldus Huts nog. “We willen hier niet sluiten. Wij geloven in Antwerpen en wij willen hier verder investeren, maar we moeten eindelijk weten waar we staan.”

Europa

Wat Europa zal beslissen in het dossier van het Belgisch havenarbeidsstelsel, kan ook hij niet zeggen. “Wij wachten af.” Volgens de baas van Katoen Natie is er sinds het aantreden van Juncker een kentering gekomen in de aanpak van de Europese Commissie in dit soort dossiers.

In het standpunt van Eric Van Hooydonk dat Europa de enige bondgenoot is van bedrijven die aan de bestaande monopoliesituatie willen ontkomen, kan Huts zich vinden: “Als Europa zijn hand zou wegtrekken, zijn wij vogelvrij.”