Droneboat 'Mahi' wil als eerste autonoom Atlantische Oceaan oversteken

Geheel autonoom de Atlantische Oceaan oversteken, dat is de opzet van 'Project Mahi', een in Vlaanderen ontwikkelde droneboot die gisteren in Antwerpen werd voorgesteld. Haven en overheid zetten alvast hun schouders onder het project.

Amper vier bij twee meter meet de 'Mahi', maar ondanks die bedrieglijke afmetingen is het vaartuigje wel degelijk een gamechanger. Als alles volgens plan verloopt, steekt deze droneboot in mei volgend jaar als eerste en geheel op zichzelf de Atlantische Oceaan over. De volledig zelfgemaakte droneboot is volledig opgebouwd uit composietmaterialen en maakt gebruik van zonne-energie en batterijen om een elektromotor aan te drijven. Na een trans-Atlantische tocht van twee maanden moet de droneboot dan autonoom in de Caraïben (Guadeloupe) aankomen. Tot nu toe is er geen enkele droneboot die dit heeft gedaan. Het wordt een wereldprimeur voor Vlaanderen. Normaliter zou het vaartuig gisteren in Antwerpen worden gedemonstreerd, maar een defect gooide helaas roet in het eten. 

Inspectie op zee

Pieter-Jan Note, een van de initiatiefnemers van project 'Mahi': “Met dit project willen wij laten zien wat de concrete toepassingsmogelijkheden zijn van droneboten en het belang ervan voor de toekomst. Zo kan 'Mahi' atmosferische en oceanografische gegevens verzamelen, kustgebieden in kaart brengen, ecosensitieve gebieden of moeilijk toegankelijke delen op zee inspecteren en zelfs ingezet worden voor het transport van goederen.”

Memorandum of Understanding 

Overheid, academische wereld en havens slaan de handen in elkaar om het project te steunen. Tien deelnemende instanties waaronder Vlaamse overheden (De Vlaamse Waterweg nv, agentschap Maritieme Dienstverlening en Kust, Departement Mobiliteit en Openbare Werken), de academische wereld (KULeuven, UGent, VUB, UAntwerpen, Hogere Zeevaartschool) en havens (North Sea Port en Havenbedrijf Antwerpen) zullen samenwerken. Ze ondertekenden een Memorandum of Understanding om de ontwikkeling en het gebruik van autonome vaartuigen in Vlaanderen te stimuleren. Hiervoor wordt het platform FLOAT (Flanders on the Automated shipping Track) opgestart.

Alternatief voor truck 

De trans-Atlantische trip van de 'Mahi' mag dan een internationaal gegeven zijn, de bedoeling is toch om vooral maritieme en logistieke actoren dichter bij huis aan het denken te zetten en warm te maken voor de technologie. Vlaams Minister van Mobiliteit Ben Weyts (N-VA) wil de vrachtbehandelaars aan het denken zetten: "Met dit soort spitstechnologie maken we goederentransport via het water ook aantrekkelijker voor verladers, die nu nog al te gemakkelijk kiezen voor een vrachtwagen in de file. Met het gedurfde ‘project Mahi’ willen we de hele maritieme wereld een staaltje Vlaams vakmanschap laten zien.”

Jacques Vandermeiren, CEO Havenbedrijf Antwerpen, licht de steun van het Havenbedrijf voor het project toe: “Onbemande vaartuigen zijn dé toekomst. Hoewel de technologie momenteel nog in haar kinderschoenen staat, bevinden we ons aan de vooravond van een grote evolutie. Door proefondervindelijk te werk te gaan, zoeken we naar nieuwe leefbare en commerciële toepassingen. Onze havens, die tot de wereldtop behoren, vormen hiervoor een ideale ‘testbodem’. De duurzame haven van de toekomst wordt maar werkelijkheid als we nieuwe technologieën de mogelijkheid bieden om hun intrede te doen op het havenplatform.”

Michiel Leen