Stap dichter bij onbemande vaartuigen voor shortseashipping

Anglo-Belgian Shipping Company (ABSC), een Brits-Belgische joint venture, heeft deze week een Kanaalovertocht ondersteund van een op afstand bestuurd vaartuig. De test past in de ontwikkeling van onbemande vaartuigen voor shortseashipping.

Begin deze week maakte het vaartuig de oversteek vanuit Essex naar Oostende (foto) met een symbolische lading oesters. Normaal zou het deze donderdagmiddag terug naar het Verenigd Koninkrijk (VK) vertrekken, maar omwille van de weersomstandigheden werd de overtocht vervroegd naar de nacht van woensdag op donderdag. Het vaartuig had wat flessen Belgisch bier aan boord. Het vaartuig vertrok om 3.00 uur en wordt pas vanavond in het VK verwacht. “Het is nu ongeveer halfweg. Het vaart aan een snelheid van vijf knopen en volgt geen rechte route”, legde Antoon Van Coillie van Blue Line Logistics – ook aandeelhouder in Anglo-Belgian Shipping Company – deze middag uit.

Van Coillie participeert in ABSC samen met Britse partners. De test werd uitgevoerd door SEA-KIT, een Brits bedrijf waarmee ABSC samenwerkt.

“Met Blue Line Logistics zijn we al langer aan het kijken naar autonoom varen in de binnenvaart en van het een komt het ander. Zo is er ook interesse ontstaan in shortseashipping op autonome basis en zijn we in contact gekomen met Britten die met hetzelfde idee speelden. Om het project te realiseren, hebben we ABSC opgericht”, legt Van Coillie uit.

Goede samenwerking overheid

Oorspronkelijk wilde de Britse partner voor de test naar Nederland trekken, maar Van Coillie kon ze overhalen om naar Oostende te komen. “We zijn beginnen voorbereiden en dankzij de goede samenwerking met de FOD Mobiliteit, Maritieme Dienstverlening en Kust en de haven van Oostende was alles in een maand rond. ABSC heeft de weg gewezen in de Belgische en Vlaamse administratie en er was een fantastische samenwerking met de overheden”, benadrukt hij. 

Afstandsbediening

Het testvaartuig werd al een jaar geleden ontwikkeld voor de Shell Ocean Discovery Xprize competitie, waarbij met onbemande vaartuigen onderzoek van de oceaanbodem wordt uitgevoerd. Het beschikt over een diesel/elektrische aandrijving. “Het is uitgerust met sensoren maar heeft geen artificiële intelligentie (AI) aan boord. Er worden dus geen beslissingen genomen door het vaartuig zelf. Het wordt vanop afstand bestuurd vanuit een ‘Base Control Station’ of ‘Shore Control Center’. Dit is een van de bouwstenen voor autonoom varen. Deze overtocht is een eerste stap in autonoom varen voor shortseashipping. Kustvaart gebeurt niet ver van de kust en dat vergemakkelijkt de communicatie met de controlebasis”, zegt Van Coillie, terwijl hij tot slot aangeeft dat begin juni meer nieuws mag verwacht worden.

Koen Heinen