Ben Weyts: "2018 niet jaar 'van den hond' voor Antwerpen" (+ foto's)

"De Antwerpse haven moet kunnen groeien in containercapaciteit, maar zonder groeiende files". Dat was de boodschap van minister Ben Weyts op de receptie van Cepa, het Havenbedrijf en Alfaport-Voka. Verder liet Weyts niet in zijn kaarten zien.

Ondanks de vele zorgen waar de Antwerpse havengemeenschap mee worstelt, regeerde de glimlach op de jaarlijkse nieuwjaarsreceptie. Met nieuwe recordcijfers voor de Antwerpse haven in het vooruitzicht is er natuurlijk reden tot tevredenheid. Maar zowel schepen Marc Van Peel (CD&V) als minister Ben Weyts (N-VA) lieten de stand-upcomedian in zichzelf even los, tot groot jolijt van de 900 genodigden.

"2018 is het jaar van den hond", grapte de minister, verwijzend naar de Chinese kalender. "Ik begrijp dat dit in Antwerpen een iets andere betekenis heeft. Maar wij spreken Algemeen Beschaafd Nederlands. Maar in die context zal 2018 in Antwerpen niet het jaar van de hond zijn. De cijfers zijn goed en het is de overtuiging van de Vlaams regering dat in een hyperconcurrentiële context niet vooruitgaan geen optie is. Deze haven moet kunnen groeien, met extra containercapaciteit. Het debat daarover leeft. In het ene opiniestuk lees ik dat een nieuw dok waanzin is. Om twee dagen later in een ander artikel te lezen dat een nieuw dok niet graven waanzin is. Kortom, welke beslissing we ook nemen, zot ben ik altijd. Het komt er dus op aan een waanzinnig goed besluit te nemen."

Mental shift

Weyts wou niet vooruitlopen op de beslissing, maar stelde nadrukkelijk dat hij niet wil meestappen in verhaal van kommer en kwel. Hij gelooft dat de haven kan groeien zonder dat de files meegroeien. "Welk scenario we ook kiezen, er zal altijd werk moeten gemaakt worden van een modal en mental shift. Daarbij moet letterlijk iedereen zijn verantwoordelijk nemen." Waarna de minister verwees naar de maatregelen die gisteren in Flows werden aangekondigd

De minister wees ook op de vele initiatieven rond het spoorvervoer en de doorbraak in het Oosterweeldossier, waar 2018 het jaar wordt van de eerste werkzaamheden.

Loodsen

Ook het loodsendossier ging de minister niet uit de weg. Met veel lof voor de inzet van de loodsen en hun kwaliteiten, wees de minister op een aantal tastbare realisaties in het dossier. "Elke 18 minuten plaatsen we ergens in Vlaanderen een loods op een schip. In 2017 was 87% van de loodsen tijdig of zelfs voortijdig ter plaatse", wist Weyts. "Dat is een forse stijging. We werkten ook aan andere verbetering. De inzetbaarheid van de rivierloodsen is verruimd en verhoogd. De technische loopbaan is aangepast waardoor elke categorie tien procent meer schepen kan beloodsen. De verlofregeling is aangepast, er is meer efficiëntie, er zijn proefprojecten rond watertransport van loodsen, enzovoort."

Halfweg

De minister besloot dat op basis van al deze positieve trajecten dat 2018 voor Antwerpen allesbehalve het 'jaar van den hond' zal worden. Daarvoor had havenschepen Marc Van Peel al vurig maar in zijn gekende stijl het publiek opgewarmd. "Het is mijn twaalfde receptie als havenschepen", grapte Van Peel, verwijzend naar de komende verkiezingen. "Ik ben dus ongeveer halfweg, al zal ik daar niet alleen over beslissen."

Tegelijkertijd wees de schepen in volle ernst op de noodzaak van het Saeftinghedok. "Je bouwt geen innovatief en digitaal paradijs zonder goede infrastructuur. De haven brengt ons alleen maar welvaart omdat onze voorvaderen steeds zijn blijven graven. Het stoort me dat de 150.000 jobs in de haven door sommigen als vanzelfsprekend worden beschouwd."

Van Peel bedankte daarom minister Weyts 'bij voorbaat voor de wijze beslissing om het Saeftinghedok te bouwen'.

Onderwijs

Alfaport-Voka-voorzitter Walter Van Mechelen koos voor aandacht voor de andere zorgen van de havengemeenschap. Hij pleitte vurig voor de aanpak van de de grote mobiliteitsproblemen en de aanpak van de gevolgen van de recordvolumes met wachttijden aan de terminals en tekort aan dokwerkers. Maar de voorzitter brak vooral een lans voor meer aandacht voor de mismatch tussen onderwijs en arbeidsmarkt. "De 'war on talent' woedt in volle hevigheid. Onze hogescholen spannen zich in om kwaliteitsvolle opleidingen te geven. Co-creatie tussen scholen en de bedrijfswereld is een van de doelen."

"Samenwerking met bedrijven is nodig. Ik daag jullie dan ook uit om dit waar te maken. Er is een mismatch tussen de records van de haven en de karige instroom van goede medewerkers. Hier moeten we werk van maken. Inge Heirbaut verwoordde het prachtig in haar nieuwjaarsbrief in Flows : 'Draag uit wat de haven van Antwerpen betekent voor de maatschappij. Hiervoor hebben we jongeren nodig."

We love the port

Grote verrassing ook bij het einde van de toespraken. Plots bleken verspreid over de zaal tientallen zangers van het Antwerpse koor 'De Chorale' te staan. Zij zongen het lied 'We love the port' dat geschreven is op muziek van Händel. Een kippenvelmoment.

Bart Timperman