Belgische douane zoekt samen met Nederlandse duikers naar drugs

Een duikersteam van de Nederlandse douane controleerde vanochtend samen met de Belgische collega's een vrachtschip in de haven van Antwerpen, in aanwezigheid van minister van financiën De Croo. In de toekomst zullen ze vaker samenwerken.

Het 'rummageteam' van de douane voerde vanochtend een controle uit op het Maltese containerschip 'Santa Bettina', dat ligt aangemeerd bij Sea-invest aan de Rostockweg in Antwerpen. Bij een dergelijke actie wordt het hele schip binnenstebuiten gekeerd door de douanemedewerkers, op zoek naar smokkelwaar en vooral drugs. De duikers bekijken dan de romp van het schip onder de waterlijn. Steeds vaker worden drugs op die manier de haven binnengesmokkeld. Door de inzet van het duikteam wil de douane de smokkelaars duidelijk maken dat ook deze techniek wordt toegepast. 

"No brainer"

"Samenwerking tussen de Belgische en Nederlandse douane is een no-brainer", zegt minister van financiën De Croo. "Twee jaar geleden werd er al een raamconvenant afgesloten om samen te werken en informatie uit te wisselen. We willen een 'waterbed-effect' vermijden, waarbij de strijd op een plaats wordt opgedreven en de activiteit zich verplaatst naar een andere. In de handel zijn onze havens concurrenten, maar in de strijd tegen de illegale handel moeten we samenwerken. Deze gezamenlijke actie is daarvan het bewijs."

Nanette Van Schelven, algemeen directeur van de Nederlandse douane, licht de operatie toe: "We blijven de ontwikkelingen in de illegale handel volgen. We delen trainingsfaciliteiten tussen België en Nederland. Gelet op de afstand tussen de havens is dat ook verstandig en besparend. Het Nederlandse duikteam is een voorbeeld van die aanpak. Nederland heeft al jaren een fulltime duikteam dat daar elke dag wel ergens aan de slag is. Alleen al omdat de criminelen intussen weten van onze controles onder water, wordt er minder op die manier gesmokkeld. Het team wordt nu ook in België ingezet, onder leiding van de Belgische douane."

Kristian Vanderwaeren, administrateur-generaal van de Belgische douane, voegt toe: "Een team van de douane gaat aan boord om het schip te doorzoeken en licht de duikers in. Ook de scheepvaartpolitie en het parket werken mee aan de actie." 

Toilet demonteren 

Een van de aanwezige douaniers, die anoniem wil blijven, legt uit hoe zo'n rummage (onderzoek) er concreet aan toe gaat. "We controleren zo'n 180 schepen per jaar. Het diepste van het ruim tot de schoorsteen wordt doorzocht. We zoeken vooral drugs, wapens en accijnsgoederen zoals sigaretten en drank. Zeelui proberen vaak een handeltje op te zetten met goedkope sigaretten uit Afrika, de zogenaamde 'African Mix'. Ook bij de zoektocht naar drugs zijn we betrokken, en soms treffen we bedreigde diersoorten of wapens aan. Ongeveer de helft van de controles levert een vondst op."

Een schip als de 'Santa Bettina', dat 220 meter lang is, kost de controleurs zo'n 3,5 uur. Soms duurt dat langer, want de controleurs deinzen er niet voor terug om een toilet of een dubbele wand te verwijderen. "Ook de elektriciteitskasten en  smoorhete ruimte onder de machines zijn populair. Of tussen de ankerkettingen, wat gevaarlijk is: als het misgaat, kost het je een arm." 

Duiker betrapt 

De samenwerking met de Nederlanders is voor het team een nieuw gegeven. Ladingen onder de waterlijn zijn een recent aandachtpunt. "Onlangs werd 's nachts een duiker betrapt in Antwerpen, dus het vermoeden bestaat. Maar als je er niet op controleert, ga je ook niets vinden", besluit de douanemedewerker. Rond de middag was nog niet duidelijk of de controle van de 'Santa Bettina' ook een vondst heeft opgeleverd. 

Michiel Leen