Yuri Verniers (Exmar): "Iedereen glimlacht als ze 'Jamaica' horen"

Wie aan Jamaica denkt, denkt vast niet in de eerste plaats aan het handelspotentieel van de Caribische eilandstaat. Kersvers ereconsul Yuri Verniers denkt daar anders over.

Verniers is, na een carrière op zee, Fleet Personnel Director bij rederij Exmar. In zijn varende jaren was hij regelmatig in Jamaica te vinden. De prachtige natuur, de cultuur en het sappige Engels dat er gesproken wordt, charmeerden hem meteen. Maar bovenal werd Verniers aangesproken door de opportuniteiten voor de zeevaart die de regio bood. “Als kapitein heb ik met onze eerste Jamaicaanse kadetten gewerkt”, herinnert hij zich. “Ik zag meteen hun potentieel. De Caribbean Maritime University levert zeelui af van hoog niveau. Onder mijn impuls tekende de Hogere Zeevaartschool in Antwerpen een samenwerkingsakkoord met de Caribbean Maritime University. Dat opende mogelijkheden voor ons. Intussen werken er zo’n 120 Jamaicaanse zeelui op onze schepen en baten we ter plekke een crewing agency uit, die ook de cruise-industrie bedient.”

Positief imago

In de laatste zes jaar is Verniers zo’n dertig keer naar Jamaica gereisd. “Ik voel me er thuis, ja. Je wordt er altijd hartelijk verwelkomd. De wereld bekijkt Jamaica positief: zelfs in de verste contreien glimlachen de mensen als ze de naam ‘Jamaica’ horen vallen.”

Die frequente contacten leverden hem een stevig plaatselijk netwerk op, met veel contacten met de overheid en de Belgische ambassade. “Het is de Belgische ambassade in Jamaica die mij heeft voorgedragen als ereconsul. Ik voel me zeer vereerd met die functie. Er is een grote nood aan representatie in Antwerpen. Niet alleen voor de Jamaicaanse gemeenschap, die zo’n honderd leden telt, maar ook voor commerciële opportuniteiten.”

Singapore van de Caraïben

Want die zijn er: volgens Verniers wil de locale overheid een evolutie van de haven van Kingston naar een logistieke hub in de Caribische regio, naar het voorbeeld van Singapore. En de overheid werkt daaraan. Wie daar vanuit Antwerpen een handje aan wil helpen, kan bij Verniers terecht. Dat geldt dus ook voor de concullega’s van zijn werkgever Exmar. “De job als consul is een private functie die losstaat van mijn job bij Exmar”, zegt Verniers. “Ook voor de rederij is het handig een korte lijn naar Jamaica te hebben.”

Michiel Leen