Yolanda de Groot: dertig jaar bij jubilerende NileDutch

Ter ere van de veertigste verjaardag van NileDutch is het rederijkantoor op de Godefriduskaai feestelijk versierd met kleurrijke ballonnen. Ook senior accountmanager Yolanda de Groot is in de bloemetjes gezet voor haar dertig jaar trouwe dienst.

‘Roosjes verwelken, schepen vergaan, maar ons yollie, die blijft gaan!’ prijkt er op de muur. “Toen ik op 1 oktober het kantoor binnenkwam, werd ik verrast met ballonnen, een kleine receptie, cadeautje, en felicitaties van mijn collega’s in Antwerpen en Rotterdam via een onlinemeeting. Ik heb niet veel kunnen werken die dag”, lacht Yolanda de Groot.

Yolanda ging op 1 oktober 1990 aan de slag bij NileDutch, en is het langst in dienst in België. De Nederlandse containerrederij heeft zijn hoofdkantoor in Rotterdam, maar is wereldwijd vertegenwoordigd.

“Eind jaren tachtig heeft eigenaar Wim van Aalst samen met Jan Jongschaap en mijn vader Nico de Groot een lokale vestiging opgericht op de Frankrijklei, toen nog bekend onder de naam ‘NDS Shipping’", vertelt ze. “Ik had op kantoor al eens een vakantiejob gedaan, maar na mijn studies marketing en publiciteit was ik niet van plan om in de scheepvaart te werken. Het zei me absoluut niets”, lacht ze. “Om een centje bij te verdienen, ben ik er dan toch ingerold en mocht ik aan de slag als hulpje bij de documentatiedienst.”

De Nijl 

Bij het ontstaan van NileDutch in 1980 beschikte de rederij over een vloot roroschepen. Het bedrijf was zowel gericht op roro-lading als containers en kleinere conventionele partijen. Pas later, in 2013, schakelde NileDutch over op een containervloot omwille van de krimpende roro-markt. In het prille begin had NileDutch een dienst op Egypte, maar niet veel later verschoof de focus naar een lijndienst naar West-Afrika.

In 1994 verkocht Nico de Groot zijn aandelen om nieuwe horizonten te verkennen. “Intussen zat ik hier wel goed, dus ben ik gebleven”, vertelt Yolanda. Scheepsagent Vincke & Co, dat deel uitmaakte van Burger Liner Agencies, nam het kantoor in Antwerpen over, en verhuisde naar de Jordaenskaai. 

Cowboyjaren

“Als ‘kliekje’ van NDS kwamen we in een grotere groep terecht. Daar heb ik een tijd als directieassistente gewerkt, maar daarbuiten nam ik ook het crosstrades-gebeuren voor mijn rekening”, vertelt ze. In die tijd ging alles nog in transhipment via Antwerpen. “Het waren gouden cowboyjaren. We hadden heel regelmatig het luxeprobleem dat we lading moesten rollen.”

In 2005 werd Ahlers, gevestigd op de Noorderlaan, agent van NDS en werd er een rechtstreekse dienst vanuit de Far East naar West-Afrika opgezet. In 2006 wordt de firmanaam omgedoopt tot NileDutch. In september 2010 richt de rederij opnieuw zijn eigen kantoor op in Antwerpen: het huidige NileDutch Belgium.

“Het was telkens aanpassen als we van kantoor veranderden. Ik heb mijn job altijd wel met veel plezier gedaan.”

Deel van je leven

Bij Ahlers kreeg ze de crosstrades in beheer en werd ze verantwoordelijk voor de sales. Op dertig jaar tijd heeft Yolanda alle departementen doorlopen. “Als je zo lang voor een firma werkt, heb je toch wel een beetje het gevoel dat het een stuk van je leven is geworden. Ik ga nooit tegen mijn zin werken, terwijl ik dat bij aanvang helemaal niet had verwacht.”

“We hebben een heel fijn team. Sommige collega’s werken hier ook al meer dan twintig jaar”, gaat ze verder. “Dat wil toch wel wat zeggen.”

Feestjes

NileDutch zit niet verlegen om een feestje. “We hebben altijd al een geschiedenis van feestjes gehad”, vertelt ze. “Helemaal in het begin, in de jaren negentig, kwamen we nog samen aan boord van onze schepen in het gezelschap van de kapitein en de crew. Onze jaarlijkse ‘maatjesfestijnen’ waren zeer gekend en populair in de sector. In 2015 vierden we twee dagen lang de doop van de ‘NileDutch Antwerpen’. Er stonden toen loungetenten op de kade, er waren optredens en er werd lekker gegeten en gedronken. Alle klanten waren uitgenodigd.”

Angola

Vandaag is NileDutch uitgegroeid tot een wereldspeler. “Waar we initieel België, Nederland, Frankrijk en Portugal aandeden, bieden we nu ook diensten aan vanuit andere origins zoals het Verre Oosten, Zuid-Amerika, Zuid-Afrika, de East en West Med. Daarnaast heeft NileDutch – buiten zijn agentuurnetwerk – ook eigen kantoren opgericht in Afrika en Azië.

Angola (West-Afrika) is voor NileDutch altijd de focus geweest. “Hierdoor zijn we groot geworden”, vertelt ze. “Met de daling van de olieprijzen een aantal jaren geleden is deze markt nu helaas iets uitdagender geworden. Toch doen we het goed als kleinere rederij. We zijn een flexibele nichecarrier en zijn ook sterk aanwezig in andere West-Afrikaanse landen zoals de Democratische Republiek Congo, Gabon, Kameroen en Congo-Brazzaville.”

In huis

“Daarnaast hebben we onze aftersales in huis”, gaat Yolanda verder. “De boeking en documentatiedesk zijn in Antwerpen gecentraliseerd, wat zorgt voor een snelle follow-up. De klanten krijgen niet te maken met een tijdsverschil of taalprobleem. Dat is een sterk voordeel in een wereld waar tegenwoordig veel outsourcing gebeurt. Ook onze expertise in West-Afrika en persoonlijke service zorgen ervoor dat we toch een behoorlijk verschil maken.”

In 2016 nam NileDutch de MPV-dienst (multi-purpose vessel) van Safmarine over, en biedt het bedrijf ook het transport van projectlading aan.

Het Antwerpse team telt ruim veertig medewerkers.

Julie Desmet