Maartje Driessens na jaar in Açu: “Zelf een beetje Braziliaan”

Maartje Driessens ruilde een jaar geleden Antwerpen voor Rio de Janeiro en de haven van Açu. Intussen heeft Driessens zich helemaal aan het Braziliaanse leven aangepast. Zelfs het carnaval van Rio heeft geen geheimen meer.

Een jaar werkt Maartje Driessens als general manager strategic partnerships in de haven van Açu, Brazilië. Vanuit Rio de Janeiro werkt ze samen met Port of Antwerp International vanuit de plaatselijke havenautoriteit Açu mee om van de haven, de enige in privéhanden in Brazilië, een succes te maken. Ook op Antwerp XL was Maartje te vinden om promo te maken voor ‘haar’ haven. De uitgelezen kans voor een gesprek. 

Stiekem hopen op plaatsje

“Ik werkte al enkele jaren op de afdeling business development van het Havenbedrijf Antwerpen toen ik de kans kreeg om in Brazilië te gaan werken. In Antwerpen volgde ik al de Latijns-Amerikaanse regio op. Ik ontving de delegaties uit bijvoorbeeld Peru en Columbia en was ook vaak op evenementen in die landen te vinden. Het project Açu prikkelde me al bij de opstart ervan. Stiekem hoopte ik dat er voor mij een plaatsje zou zijn in Brazilië. Toen versterking werd gezocht voor commercieel directeur Tessa Major in Açu, heb ik mijn kans gewaagd. In april 2018 ben ik verhuisd.”

In Açu staat Driessens met haar driekoppige Braziliaanse team in voor de eerste commerciële contacten met de bedrijven via kamers van koophandel en beroepsverenigingen. “Antwerpen is aandeelhouder van de haven, maar werkt ook intensief samen op het vlak van consultancy. Regelmatig komen Antwerpse collega’s enkele weken projecten uitwerken met het Braziliaanse team.”

Plekje in Rio 

Driessens en Major zijn dus de enige Antwerpenaren die permanent in Açu gestationeerd zijn. Driessens vond een woonplekje in Rio de Janeiro. “De Brazilianen zijn heel hartelijke, warmbloedige mensen. Het is heel belangrijk dat je ook in zaken een hechte relatie opbouwt”, klinkt het. “Tegelijkertijd heeft het land qua veiligheid nog wel wat uitdagingen. Daar moet je je wel bewust van zijn. Maar vooral de businesscultuur is anders: je bereikt je doel met wat meer omwegen dan hier. Wie je kent, is heel belangrijk. Gelukkig netwerk ik heel graag. Op de duur kennen veel mensen 'de Belgen' wel. Maar het is een pittig jaar geweest, een echte leerschool.”

“Als je in Brazilië dingen gedaan wil krijgen, moet je zelf een beetje Braziliaan worden. We kunnen van hun aanpak ook wel wat leren. Moederholding Prumo Logistica is heel sterk in marketing en communicatie, bijna op zijn Amerikaans. Ze creëren visibiliteit en staan sterk op sociale media. Een show brengen, zoals op het carnaval.”

Gaan voor fluoroze

Een carnaval dat voor Maartje geen geheimen meer heeft. In Rio valt er natuurlijk niet aan te ontsnappen. “Een week lang is het dan feest. Alle bedrijven zijn dicht. Elke wijk wil de mooiste praalwagen, muziek en danseressen hebben. Winnen is een hele eer. Zelf heb ik niet in de parade meegelopen, maar er zijn overal verkleedfeestjes. Ik ben volop voor fluoroze gegaan. Je moet je toch integreren, hé.” (lacht)

Driessens’ engagement in Brazilië loopt voor twee jaar, daarna liggen alle wegen open. “Ik zou iedereen aanraden om voor zo’n buitenlandse ervaring te gaan”, voegt ze er nog aan toe. “De culturele verrijking is onbetaalbaar, je oefent je talen en krijgt een veel weidsere blik op de zaken.”

Michiel Leen