Joke Knockaert (VTI Zeebrugge): “Haven en onderwijs gaan hand in hand”

Joke Knockaert is de nieuwe directrice van het VTI Zeebrugge, gekenmerkt door zijn unieke ligging en verbondenheid met de havenbedrijven. Ze koos vanuit een bijzonder engagement voor deze school in het beroeps- en technisch secundair onderwijs.

“Ik ben een vrouw en van opleiding sociaal werker: als atypisch profiel voor een VTI kan dat tellen”, lacht Joke Knockaert (49). Ze zag bovendien al diverse onderwijssegmenten: ze was veertien jaar lector aan de Arteveldehogeschool in Gent en de voorbije vijf jaar adjunct-directeur van het centrum voor volwassenenonderwijs Sint-Godelieve in Brugge. Half oktober nam ze verrassend in het VTI Zeebrugge de fakkel over van Philip Curvers. Die was na drie jaar bezielde leiding overgestapt naar het Sint-Bernardusinstituut in Knokke.

“Ik kon gemakkelijk blijven zitten waar ik was, maar deze uitdaging is de job van mijn leven. Ik wil jongeren, ouders en leerkrachten trots laten zijn op het metier dat ze leren in een echte ‘vakschool’ en op de werkvloer. Het technisch en beroepsonderwijs wordt vaak in een verdomhoekje gestoken. Dat is onterecht, want hier leren ze een echte stiel met bijna 100% garantie op werk in eigen streek. Onze jongeren slepen vaak al een zware rugzak mee. Ze verdienen beter en daarvoor wil ik vechten.”

Groot engagement bedrijven

De school met bijna driehonderd leerlingen heeft een unieke strategische ligging, middenin een havengebied. “De havenbedrijven schreeuwen om werknemers met een degelijke technische of beroepsopleiding. Die hebben wij in de meest uiteenlopende richtingen, zoals vrachtwagenchauffeur, bijzonder transport, automechanica en koeltechniek. In de richting engineering (elektromechanica) bereiden we zelfs leerlingen voor op alle mogelijke ingenieursopleidingen. Naast onze pijlers wetenschap en techniek zijn er in de haven ook veel arbeidskansen na de zorgopleidingen in onze campus in Heist.”

Knockaert wil de band met de havenbedrijven koesteren en nog versterken. “Beroepsonderwijs moet hand in hand gaan met de bedrijfswereld. Al snel ondervond ik dat in onze havengemeenschap deze houding wederzijds is. Deze week bijvoorbeeld hadden we een ‘jobexpo’ als afsluiter van een maand sollicitatietraining voor alle laatstejaars. Maar liefst zeventien bedrijven en organisaties vaardigden mensen af voor levensechte sollicitatiegesprekken. Dit fantastische engagement toont dat ze onze afgestudeerden waarderen en nodig hebben.”

Een echte tweede kans

Knockaert breekt een lans voor meer persoonlijke en beroepsfierheid. “VTI Zeebrugge heeft bij veel mensen de naam van een school waar je uiteindelijk terechtkomt als je nergens anders heen kunt. Dat label willen we met trots dragen: hier krijg je een echte tweede kans. Het eerste wat me opviel, was hoe gedreven de leerlingenbegeleiders, ondersteuners en leerkrachten met de jongeren omgaan. Onder mijn voorganger is sterk werk gemaakt van aanklampend en herstelgericht beleid. Daarnaast geven we tijd en ruimte om de praktijk goed in te oefenen. Onze opleiding autotechnieken heeft een indrukwekkend wagenpark en de infrastructuur voor koel- en verwarmingstechnieken is op topniveau. De jongeren worden hier gewapend voor een beroep waarmee ze goed hun brood kunnen verdienen. Aan de loopbaan van oud-leerlingen zien we dat dit werkt.”

De ligging in een havendorp is helaas ook een nadeel. “We hebben door de zee maar een halve rekruteringscirkel en moeten opboksen tegen scholen in meer sexy stadsomgevingen. Toch komen er heel wat leerlingen van ver naar bijvoorbeeld de zeldzame opleiding vrachtwagenchauffeur. En al zes keer won een leerling autotechnieken de nationale wedstrijd Gouden Sleutel. Dat kan toch geen toeval zijn? Ik hou wel mijn hart vast voor de hervorming van het secundair onderwijs, want daarin is sprake van het terugschroeven van het aantal praktijkuren. Het wordt tijd dat de maatschappij beseft dat we niet alleen ingenieurs nodig hebben. Want wat ben je zonder stielmannen – en steeds meer stielvrouwen – om de plannen te realiseren?”

Roel Jacobus