Heidi Cooleman: "Soms vroegen ze: waar is de chauffeur?"

Na twintig jaar zonder averij mag Heidi Cooleman als een van de schaarse dames in het truckersgild haar IRU-diploma in ontvangst nemen. Heidi is een diehard, die in een kwarteeuw ongeveer alles bestuurde wat laadt, kiept of goederen vervoert.

Met 148 zijn ze, de Belgische chauffeurs die een IRU-diploma mochten ontvangen. Bij hen slechts twee dames: Heidi Cooleman (Frigo Express) en Els De Meyer (Movianto). Els rijdt met de bestelwagen. Heidi is een trucker in hart en nieren: al 25 jaar staat ze haar mannetje op de baan.

Heidi begon op haar 23e als vrachtwagenchauffeur en heeft sindsdien haar stuur niet meer uit handen gegeven. “Momenteel rij ik met zeecontainers voor Frigo Express. In het verleden heb ik ook met kiep- en tankwagens gereden. Ik rij nu trajecten tussen Antwerpen en het achterland: Frankrijk, Duitsland, Nederland en Luxemburg.”

Diehard

Recent ontving Heidi haar IRU-diploma. Een onderscheiding die je niet zomaar krijgt. “Je moet twintig jaar in het transport zitten en geen zware ongevallen of boetes hebben veroorzaakt. Je moet een beetje een diehard zijn, ja.”

En dat is Heidi. Hoewel ze van thuis uit eerst een diploma in de gezinszorg moest halen, koos ze daarna meteen voor de chauffeursopleiding. “Mijn vader had zelf een vrachtbedrijf, maar vond dat ik de stiel elders moest leren. Later heb ik enkele jaren als zelfstandige voor hem gereden.”

"Waar is de chauffeur?"

Zijn dames vandaag nog schaars onder de truckers, dan was dat in de jaren negentig nog veel meer het geval, herinnert Heidi zich. “Waar is de chauffeur?”, vroegen ze me wel eens. “Maar ik heb me nooit erg gestoord aan zulke opmerkingen. Ik lachte altijd vrolijk mee.”

De grote verandering is de verkeersdrukte. “Daarbij maak ik me zorgen om de rijstijl van sommige buitenlandse collega's: je vraagt je soms af waar ze hun rijbewijs hebben gehaald. De manier waarop ze de snelweg opgereden komen, zonder de inloopstrook volledig te benutten, is ronduit gevaarlijk.”

Gezond verstand

Zijn er tips om heelhuids je IRU-diploma te halen? Zeker wel: “Hou afstand en weet wat er kan en niet kan. Probeer in te schatten hoe je voorliggers gaan reageren. Toegegeven, daar is wat ervaring voor nodig. Maar de rest is een kwestie van gezond verstand: kijk naar de weg en naar je spiegels, niet naar je gsm.”

Zou ze het vak aanraden aan de jongeren van vandaag? “Het hangt van persoon tot persoon af. Ik heb al gemotiveerde nieuwkomers zien afhaken na een jaar. Je moet met heel je hart in de transportsector staan als je deze job wil blijven doen.”

Michiel Leen