Gert Verlinden in Rusland: "Soms komt er vodka aan te pas"

Gert Verlinden werkt sinds juni 2018 als vertegenwoordiger van Wijngaard Natie in Rusland. Hij woont en werkt al bijna een decennium in Sint-Petersburg, de "meest Europese stad van Rusland".

“Via mijn vroegere werkgever Rhenus kwam ik in Moskou en Sint-Petersburg terecht”, zegt Verlinden. “Later ben ik dan voor mezelf beginnen te werken. Nu werk ik op zelfstandige basis drie dagen per week in opdracht van Wijngaard Natie.”

Had Verlinden iets met Rusland? “Totaal niet”, klinkt het. “In het laatste jaar van mijn hogeschoolopleiding wou ik naar New York, maar dat zagen mijn ouders dan weer niet zitten. Toen ik enkele jaren bij Rhenus werkte, namen zij een bedrijf over met vestigingen in Rusland, Kazachtstan en Oezbekistan. Zo ben ik op hun kantoor in Sint-Petersburg terechtgekomen.”

Behelpen 

Tweeëntwintig was hij toen hij voor het eerst in Moskou voet aan de grond zette. “In het begin was het wel behelpen, maar gaandeweg raak je er wel. Uiteraard door de taal te leren, maar ook door de markt te leren kennen. Het kost een paar jaar, maar uiteindelijk lukt dat wel.”

Voor de breakbulkmarkt richt Gert zich vooral op de trafieken van Rusland naar Antwerpen, voor de containers tracht hij goederenstromen in de twee richtingen te organiseren. “Intussen hebben we een kleine containervloot van dertig containers die vlot rondgaan. Een klein begin, we willen zachtjesaan ontwikkelen en uitbouwen.”

Acht miljoen

Sint-Petersburg heet de meest Europese stad van Rusland te zijn. “Een stad die klein aanvoelt, ook al wonen er acht miljoen mensen”, zegt Verlinden. “Na al die jaren kan ik wel zeggen dat de stereotypen over Rusland niet kloppen. Ze zijn allesbehalve zure, norse mensen.”

Komt er dan nooit vodka aan te pas? “Oh, in de business nog wel. Persoonlijke connecties zijn heel belangrijk, maar is dat in Europa dan anders? Het klopt wel dat je eerst eens goed moet gaan eten en drinken met de mensen voordat je verder kunt gaan.”

Verbroederen

In Sint-Petersburg is er een kleine groep van een dertigtal Belgen. Verlinden is intussen getrouwd met een Russische dame en heeft een Russische vriendenkring uitgebouwd. “Het consulaat en de haven van Antwerpen organiseren regelmatig activiteiten in Sint-Petersburg, en onder Belgen spreken we af om voetbal te kijken of cultuurevents mee te pikken. De beiaardier van de kathedraal van Sint-Petersburg is een Belg, Ballet van Vlaanderen treedt hier op, het Hermitagemuseum herbergt heel wat Vlaamse kunst … We zitten hier niet op een eilandje, de connectie met België is behoorlijk. En we verbroederen vaak met de Nederlanders.”

Antwerpen missen doet Verlinden dus niet. “Ik kom hier graag eens terug, zoals nu voor de breakbulkbeurs, maar Sint-Petersburg is een heel aangename stad. Je kunt er zelfs aan een Bolleke Koninck geraken”, besluit hij.

Michiel Leen