Erwin Mortelmans verlaat Midden-Oosten voor DEME Antwerpen

Na tien jaar als expat in het Midden-Oosten is Erwin Mortelmans teruggekeerd naar Antwerpen. Begin juni startte hij als business development manager bij DEME Concessions. "Het idee om iets bij te dragen aan mijn thuisstad, heeft zeker meegespeeld."

“Wat ik het meeste heb gemist, is het verenigingsleven”, vertelt Erwin. “Met de vrienden gaan voetballen en samen iets drinken, dat is toch nog altijd anders dan met je lokale collega’s.”

Erwin Mortelmans is geboren en getogen Antwerpenaar, maar ruilde in januari 2010 het Belgische leven in voor de Arabische cultuur. Zijn toenmalige werkgever, opslagbedrijf Oiltanking, bood hem de kans om als commercieel manager in de haven van Sohar in Oman aan de slag te gaan. Samen met zijn vrouw en pasgeboren zoontje, vertrok hij op exotisch avontuur.

Oude droom

“Een expatervaring was een oude droom die ik heel graag wilde realiseren. Ik was al een paar keer naar het Midden-Oosten geweest voor korte businesstrips, en had al een idee over de manier van leven”, vertelt Erwin. “Mijn vrouw en ik waren het unaniem eens dat als we dit avontuur zouden aangaan, we voor een heel andere cultuur zouden kiezen. Oman is een heel veilig, mooi en gastvrij land. Dat heeft zeker meegespeeld.”

In de haven van Sohar was Erwin verantwoordelijk voor de commerciële verkoop- en marketingstrategie van de Oiltanking terminal en leidde hij de Omanis in zijn vakgebied op. “Ze waren heel nieuwsgierig, en ik werd met open armen ontvangen. Toch was het even zoeken naar een balans”, vertelt Erwin. “Je komt in een cultuur terecht waar alles net iets trager gaat en je iets meer geduld moet hebben. Aan de andere kant werk je voor een internationaal bedrijf en kan je dat niet altijd vanuit een Omaans perspectief benaderen.”

Port of Antwerp International

Na 3,5 jaar verhuist Erwin naar de wereldstad Dubai, vanwaar hij twee jaar lang als business development manager opereert en instaat voor de bouw van nieuwe opslagtankterminals in het Midden-Oosten en Oost-Afrika. Door een bijzonder toeval belandt Erwin opnieuw in Oman, en gaat hij aan de slag voor de haven van Duqm, waar Port of Antwerp International (PAI) en de DEME Group mee aan het roer zitten. 

“Mijn zus geraakte aan de voetbaltoog aan de praat met iemand van het Antwerpse Havenbedrijf toen dat op zoek was naar een commercieel directeur die de regio al een beetje kende”, vertelt Erwin.

“Ik doe altijd iets nieuw, dus teruggaan naar Oman voelde aanvankelijk vreemd. Na overleg met mijn familie hebben we dan toch volmondig beslist om ervoor te gaan. Het beginstadium meemaken van een nieuwe haven, trok me enorm aan. Dubai was ook niet altijd zo gemakkelijk voor ons. In Dubai is ‘the sky the limit’, en ligt de nadruk heel sterk op het kapitalistische. In Oman heb je meer natuur, en zowel het familiale als sociale leven is er aangenamer.”

Sultan van Oman

De haven van Duqm was de eerste buitenlandse investering van de Haven van Antwerpen. “De haven is sinds 2012 in ontwikkelingsfase en stond bij mijn aankomst in 2015 nog op een laag pitje”, zegt Erwin. “Door nieuwe zaadjes te planten hebben we met weinig initiële marktbekendheid de turnover jaarlijks kunnen verdubbelen. Port of Duqm ligt centraal in Oman om de olie- en gassector te bevoorraden. We hebben er sterk aan gewerkt om die rol ook effectief in te vullen, en bepaalde structuele cargoflows naar Duqm te leiden.”

“Het is een lang traject geweest”, gaat Erwin verder, “maar we zijn gesteund door het nationale gevoel dat het een essentieel project is voor de Omaanse economie. De haven van Duqm maakte een belangrijk deel uit van de strategische visie van de toenmalige Sultan van Oman. Dit jaar wordt de haven hopelijk officieel geïnaugureerd.”

Eigen benen

Na tien jaar trekt Erwin weg uit het Midden-Oosten, met een dubbel gevoel. “Het waren vreemde tijden toen ik wegging. De coronacrisis heeft in Oman tot een oliecrisis geleid. Het is belangrijk dat de haven zo snel mogelijk op eigen benen kan staan. Afgezien van inkomsten genereren, denk ik dat het feit dat ik een sterk commercieel team neerzette dat klaar is voor de toekomst, misschien nog wel mijn grootste verdienste is geweest.”

DEME

“Ik wou niet per se naar België terugkomen”, gaat Erwin verder. “Ik zou overal kunnen aarden, maar mijn kinderen zijn nu stilaan jonge adolescenten die ook een stem hebben”, lacht Erwin. “De aanbieding die ik van DEME heb gekregen heeft de doorslag gegeven. Je leidt je leven daar waar je werk je heen brengt. Uiteraard moet je als gezin wel ten volle achter de beslissing staan.”

De activiteiten van DEME, zoals baggeren en de offshore windindustrie, zijn nieuw voor Erwin. Toch bleek DEME Concessions, een divisie van de DEME Group die zich toespitst op actieve investeringen in havenconcessies, een logische keuze. “DEME is een toonaangevende Belgische werkgever, maar het merendeel van zijn activiteiten ligt in het buitenland. Ook keer ik terug naar mijn oude liefde, en dat is businessdevelopment.”

“Het gevoel om iets bij te dragen aan mijn thuisstad en thuishaven, heeft zeker ook tot mijn beslissing bijgedragen om voor DEME in een topteam aan de slag te gaan”, besluit Erwin.

Julie Desmet