'Den 110' postcorona: "We missen nog een paar bekende gezichten"

Vandaag starten we met een vakantiereeks: Flows bezoekt elke dag een horecazaak met een link naar de maritieme, transport- of logistieke sector. Hoe gaat het daar na corona? De aftrap is voor Sira Verelst, mede-uitbaatster van de Gaarkeuken 110.

'Den 110' mag dan een fenomeen zijn in de Antwerpse haven, voor buitenstaanders heeft de specifieke betekenis van het woord 'Gaarkeuken' binnen de havencontext wat uitleg nodig. Gaarkeukens waren in oorsprong bedoeld als openbare refters waar de havenarbeiders beschut tegen weer en wind hun 'schoofzak' (lunch) konden opeten. Ze deden hun intrede in de tweede helft van de 19e eeuw. 'Den 110' is de laatste authentieke gaarkeuken van de Antwerpse haven. Het pand dateert van 1913 en werd oorspronkelijk geëxploiteerd door de brouwersfamilie Maes uit Waarloos, de grondleggers van brouwerijreus Alken-Maes. Uitbaatsters Sira Verelst en Britt De Baere zwaaien er sinds 2015 de plak, nadat ze in een opwelling besloten de zaak over te nemen van de legendarische uitbaatster Florreke.

Vijftien liter spaghettisaus

Vandaag is 'Den 110' een trefpunt voor zowel havenarbeiders als bedienden en kaderleden van de omliggende bedrijven. Verschillende verenigingen vinden hun weg naar het feestzaaltje naast het café. Niet alleen de notoire sfeermakers van de Antwerp Traffic Club, maar ook verschillende maritieme jongerenverenigingen. Zelfs het vijftigjarig jubileum van de logistiekopleiding van de Karel de Grote-Hogeschool eindigde met een feestje in 'Den 110'. Of je stuit er pardoes op het team van douanedienstverlener Portmade (foto). Om maar te zeggen: authentieker vind je niet.

Ook vandaag kun je in de Gaarkeuken, volledig volgens de traditie, terecht voor een eenvoudige maaltijd. Het wisselende weekmenu omvat klassiekers als steak champignon met frieten, rodekool met puree en worst, en lasagne. “Vers, veel en goedkoop”, zo willen de klanten het graag, zegt Sira. “Ik denk dat we er per week zo'n vijftien liter spaghettisaus door jagen. De lunch verloopt als het ware in twee shiften: om 12.00 uur komen de havenarbeiders, rond 12.30 uur de 'bureauwerkers' van de maritieme bedrijven in de buurt. Op die manier is de toeloop wat gespreid.”

Op zoek naar 'nieuwe normaal'

Toch is ook hier de impact van de COVID-19-maatregelen duidelijk. Tooghangen mag niet, en de karakteristieke aaneengesloten tafels zijn uit elkaar geschoven tot 'bubbels' van een man of tien. 

Sira steekt het niet onder stoelen of banken: “De opstart was moeilijk. Iedereen was nog wat voorzichtig. De eerste weken hebben Britt en ik hier met zijn tweeën gewerkt, nu werken we met een minimumbezetting. Daardoor zijn ook de openingsuren aangepast: van 09.00 uur 's morgens tot 20.00 uur. De pintjes na het werk, dat komt terug, maar je merkt dat er nog wat terughoudendheid is bij het publiek. We missen nog een aantal vaste gezichten. Wellicht zijn die nog van thuis aan het werken. Dat merk je ook bij de lunch: daar is het aantal couverts teruggevallen tot een derde. Voor ons is het wel harder rondrennen dan tevoren. Aan het einde van de dag staat de stappenteller gemakkelijk op 25.000.”

Aanklampen

“De dag van de heropening was een drukke dag, en het was voor iedereen duidelijk wennen aan de nieuwe regels. In die eerste week was iedereen blij terug te kunnen komen", gaat Sira verder. 

Achter de schermen was het aanklampen. “Over de heropstart van de horeca is onduidelijk en laat gecommuniceerd. Een café dat drie maanden dicht is geweest, start je niet zomaar opnieuw op. Een voorbeeld: de koelkasten begaven het zodra ze opnieuw ingestoken werden. Intussen is er een nieuw normaal ontstaan. Ik zie de mondmaskers niet meteen verdwijnen.”

Een opvallende nieuwigheid is het uitgebreide terras, met grote houten haspels in plaats van tafeltjes. Een vernieuwing die er kwam met steun van enkele vaste klanten. Op die manier wordt het teruggevallen aantal zitplaatsen en de lege toog enigszins gecompenseerd.

Concessie

Bij de pakken neerzitten is geen optie. Over twee jaar moet een nieuwe concessie bekomen worden. Het team van 'Den 110' hoopt op de kans om nog minstens tien jaar voort te doen. “Aan de authenticiteit van het pand willen we niet raken, maar de opgefriste zaal is een voltreffer gebleken. Daarnaast zijn er heel wat herstellingen gebeurd. Daarom hopen we op een nieuwe concessie, anders zijn die investeringen voor niets geweest.”

Net als andere bedrijven uit de haven valt 'Den 110' immers onder een concessie van het Havenbedrijf. “Annick De Ridder heeft ons een geweldige geste gedaan. Het derde kwartaal van de huur werd opgeschort”, zegt Sira. “Dan nog blijven de financiële gevolgen van de lockdown groot. We hebben heel wat feestjes misgelopen in april en mei. Ook het festival 'Rock on the Dock' gaat dit jaar niet door, al hadden we het eerst verplaatst naar september. De communicatie van de veiligheidsraad was zo onduidelijk, dat het voor ons niet doenbaar is om tegen het einde van de zomer het evenement aan de nieuwe regels aan te passen. Volgend jaar dubbel feest, hé.”

Gaarkeuken 110, Vosseschijnstraat 21, 2030 Antwerpen
www.gaarkeuken110.be

Michiel Leen