Belgische Loodsensociëteit in Vlissingen: hotel, maar ook huiskamer

In deze vakantietijd bezoekt Flows elke dag een horecazaak met een link naar de maritieme, transport- of logistieke sector. Hoe gaat het daar na corona? Vandaag de Belgische Loodsensociëteit in Vlissingen.

De locatie is perfect: aan de Vlissingse boulevard met de vaargeul op een steenworp afstand. De Belgische Loodsensociëteit, tegenwoordig een hotel en restaurant, vroeger het opvangadres van de Belgische loodsen die schepen van en naar Antwerpen en Gent begeleiden. Brigiet Stellaard die samen met haar man Dennis Jansens het etablissement uitbaat: "Het is hier elke dag gratis entertainment voor de deur. Niet voor niets ligt er op de hotelkamers die uitkijken op de Westerschelde een verrekijker, waarmee gasten kunnen zien hoe loodsen aan boord van de schepen klimmen."

Koninginnen

Eerst even wat geschiedenis. Het was de Nederlandse koningin Emma die zich rond 1880 bekommerde om het lot van de Belgische loodsen die vanuit Vlissingen samen met Nederlandse collega's de schepen de weg wezen op de Westerschelde. De Nederlandse loodsen gingen iedere dag naar huis, iets wat voor de Belgen uiteraard niet mogelijk was. Daarom stelde Emma een perceel beschikbaar naast de Nederlandse Loodsensociëteit waar de Belgen hun eigen onderdak konden bouwen. Het werd in november 1885 officieel in gebruik genomen, waarbij de Belgische vlag op het gebouw werd gehesen. In de grote zaal werden boven het buffet twee borstbeelden van koningin Leopold II en koningin Maria Hendrika geplaatst. Verder waren er in het gebouw gescheiden ruimten voor de loodsen en de roeiers. In september 1983 kwam de socitëteit in het nieuws omdat de loodsen het gebouw negen uur bezetten als onderdeel van de grote staking van overheidspersoneel die België gedurende twee weken in zijn greep hield. De loodsen staakten negen dagen, wat tot grote opstoppingen leidde van schepen op de rede van Vlissingen.

24/7 open voor Belgische loodsen

Sinds 1995 is in het Scheldeverdrag tussen Vlaanderen, België en Nederland geregeld dat op alle schepen die van en naar Antwerpen en Gent varen, 72,5% van de loodsen Belgisch moet zijn en de rest Nederlands. Het betekent dat er nog steeds een groot contigent Belgische loodsen, zo'n  350, in Vlissingen actief is. Alleen overnachten ze niet meer in de sociëteit, maar in nabijgelegen gebouwen. Stellaard: "Rond 1995 heeft eigenaar De Unie besloten dat het zelfstandig toezien op een overnachtingsmogelijkheid voor de loodsen, niet meer tot de kerntaken behoorde. Men is op zoek gegaan naar een huurder. Maar in het huurcontract staat nog altijd dat de sociëteit 24 uur per dag, 7 dagen in de week geopend moet zijn voor loodsen die een drankje willen komen drinken. Belgische loodsen, die werken in een schema van 6 dagen op en 6 dagen af."

64 Belgische bieren

Brigiet en Dennis zijn nu bijna zes jaar uitbater van de Belgische Loodsensociëteit. "De naam wekt weleens verwarring. Mensen denken dat het een besloten gebouw is en geen hotel en restaurant. Aan de andere kant beschouwen de loodsen deze plek als tweede thuis. Dat mag, het is onderdeel van de voorwaarden in het huurcontract. Maar soms botst dat weleens." Met een lach: "Dat moet je dan vormgeven. Als je niet kunt omgaan met de loodsen dan heb je hier weinig te zoeken." Een bijkomend voordeel van de dubbelfunctie van de sociëteit is dat het restaurant 64 Belgische bieren op de menukaart heeft staan. Brigiet: "Wij hebben dan ook geen wijnsuggesties bij de gerechten, maar biersuggesties."

Corona

Net als elke andere horecagelegenheid in Nederland moest de Belgische Loodsensociëteit in het voorjaar drie maanden dicht vanwege corona. Brigiet: "Het hotel niet, maar het restaurant en het terras wel. We hebben nog geprobeerd om open te kunnen blijven als bedrijfskantine van de Belgische loodsen, maar dat keurden de Nederlandse autoriteiten niet goed." Inmiddels draaien hotel en restaurant weer voluit. Wel is de herkomst van de gasten veranderd. Waar in voorgaande jaren 40% van de gasten Nederlander was en de rest gelijkelijk verdeeld was onder Belgen en Duitsers, komt nu het leeuwendeel uit Nederland.

'Pioneering Spirit'

Het gesprek is bijna ten einde. Alhoewel het nog in de ochtend is, is het al behoorlijk warm op het terras. We kijken over de Westerschelde. Brigiet: "Dit uitzicht is uniek. Komend weekend komt de 'Pioneering Spirit', het grootste schip ter wereld, vanaf een olieveld voor de kust van Denemarken naar de haven van Vlissingen. Die vaart hier dan vlak langs ons terras. Dat wordt een spektakel en wij zitten op de eerste rij."

Belgische Loodsensociëteit, Boulevard de Ruyter 4, 4381 KA Vlissingen, Nederland

Adrie Boxmeer