OPINIE: Stikstof of springstof?

Minister Zuhal Demir maakte bekend geen omgevingsvergunning te verlenen aan de gascentrale in Vilvoorde. Met stikstofuitstoot als argument. De vraag stelt zich nu of die stikstof ook springstof wordt in de havendossiers.

Minister Zuhal Demir maakte vorige week bekend geen omgevingsvergunning te verlenen aan de gascentrale in Vilvoorde. De stikstofuitstoot van de gascentrale is te hoog volgens de Vlaamse normen, stelt ze. Waarmee ze eigenlijk ook de argumenten tegen dergelijke centrales van veel milieujongens (v/m/x) volgt.

De minister bezweert bij wie het wil horen dat ze geen politieke beslissing nam die de federale plannen voor de kernuitstap wil dwarsbomen. Heel wat andere partijen, zeker de partijen die niet met de N-VA besturen op Vlaams niveau, zien in de beslissing wel een politiek manoeuvre. Het tegendeel zou verbazen.

Ik voel me niet geroepen om te oordelen wie aan beide kanten van het politieke firmament de waarheid spreekt. Feit is wel dat de beslissing om de gascentrale niet te vergunnen, een stommiteit zonder voorgaande zou zijn als er alleen politieke motieven spelen. Want met de inzichten achter die beslissing, ziet het er behoorlijk slecht uit voor tal van projecten in en rond onze havens. Stikstof zou wel eens springstof kunnen worden ...

Veel chemische installaties in de haven werken namelijk op basis van een gelijkaardige rookgasreiniging als de centrale in Vilvoorde. Zij zouden daardoor wel eens op een stikstofmijn kunnen lopen als ze hun vergunning willen verlengen of aanpassen. Dezelfde stikstofbom zou straks ook kunnen betekenen dat de vergunningsaanvraag van INEOS voor de grote investering in een ethaankraker op een stikstofnjet loopt.

Meer nog: de hele stikstofkwestie kan ook de plannen voor extra containercapaciteit in Antwerpen onderuithalen. Vergeet niet dat de auditeur van de Raad van State begin dit jaar adviseerde om de omgevingsvergunning voor de uitbreiding van de haven te vernietigen. Ook hij gebruikte de stikstofkwestie in de verantwoording van zijn advies.

De vraag is dus of er na een Boomerangdok ook van een stikstofboomerang sprake zal zijn. Want moeten echt niet schrikken als groen en rood straks de nu door hen fel gecontesteerde beslissing over de gascentrale in Vilvoorde, zullen gebruiken als argument om ECA, INEOS en tal van andere grote projecten te dynamiteren.

Stikstof is het scheikundig element met symbool N. Benieuwd of die N staat voor een neen op alle fronten. Het worden in ieder geval spannende weken. De hele stikstofkwestie zou wel eens verstikkend kunnen werken voor de sfeer op de maritieme nieuwjaarsrecepties. Want zowel de beslissing over de INEOS-vergunning als het ECA-arrest worden nog voor de jaarwissel verwacht. Stikstof of toch bubbels in de glazen? Faites vos jeux.

Bart Timperman