OPINIE: Scheepsbranden niet zo ver van ons bed

Stefan Verberckmoes

Stefan Verberckmoes

Shipping Analyst

'Lekkende container met salpeterzuur doet drie maanden jong containerschip volledig uitbranden.' Het is dramatisch nieuws en de beelden van de brand op de ‘X-Press Pearl’ zijn spectaculair, maar ook ‘déja vu’. Het gebeurde in Sri Lanka, maar wat als zo’n incident zich morgen in België voordoet?

De ‘X-Press Pearl’ is een naam die we voortaan kunnen associëren met die van de containerschepen ‘MSC Flaminia’, ‘Hyundai Fortune’, ‘Maersk Honam’ (foto), ‘Grande America’, ‘KMTC Hong Kong’ en zovele andere die door explosies en/of felle branden al snel opdoken in het lijstje van ‘meest gelezen’ op Flows.

Op het eerste gezicht is het nieuws over de ‘X-Press Pearl’ niet zo relevant voor onze Vlaamse community. Het schip voer tussen het Midden-Oosten en Zuidoost-Azië en de ontploffing vond in vogelvlucht zo’n 8.400 kilometer van ons bed plaats.

Maar de problematiek van de gevaren van gevaargoed ligt helemaal niet zo ver van ons bed en rekening houdende met de hoge frequentie van dat soort incidenten, lijkt het een kwestie van tijd vooraleer zo’n scheepsramp eens dichter bij ons gebeurt.

De brand op de ‘Grande America’, die met lading uit Antwerpen twee jaar geleden is gezonken in de Golf van Gascogne, was al een goede reden om op te roepen tot meer ladingcontroles omdat één container met verkeerd aangegeven of slecht verpakte lading een schip in het slechtste geval met man en de spreekwoordelijke muis kan laten vergaan.

In dit geval staat ook de verantwoordelijkheid van terminals en havens ter discussie

In het geval van de ‘X-Press Pearl’ staat niet alleen de verantwoordelijkheid van de verlader ter discussie, maar ook die van terminals of havens. Het lek in de container met 25 ton salpeterzuur werd immers al drie weken geleden door de bemanning vastgesteld.

Het onfortuinlijke schip liep na die ontdekking nog Hamad (Qatar) en Hazira (India) aan om er te laden en lossen, maar kreeg er geen toelating om de lekkende container te lossen omdat de havens niet in staat bleken om met een dergelijk probleemgeval om te gaan.

Hopelijk leidt het incident met de ‘X-Press Pearl’ tot een hernieuwd debat over de rol van havens als ‘vluchthavens’ voor schepen in nood. De 25-koppige bemanning van dat schip kon gelukkiglijk gered worden, maar eigenlijk was het onverantwoord om een schip met dit soort probleem opnieuw te laten uitvaren. De topman van X-Press Feeders heeft groot gelijk wanneer hij zegt dat een grote scheepsbrand op zee het ergste is wat een crew kan overkomen.