OPINIE: Groei wereldhandel zet veel havenzeilen bol

Het druppelt niet meer, het regent. Van zowat overal ter wereld stromen berichten binnen die aangeven dat veel havens dit jaar fors hogere overslagvolumes noteren.

Singapore maakte zopas bekend dat het na negen maanden al 466 miljoen ton lading laadde en loste, bijna 6% meer dan vorig jaar (en evenveel als Rotterdam in zijn beste jaar ooit). Klaipeda in Litouwen zat eind september aan 5% meer, Helsinki boekte een plus van bijna 13%, Hamina/Kotka klom 8% hoger, Long Beach haalde in september een nieuw containerrecord, Barcelona zag al een derde meer containers komen en gaan en mag eindelijk dromen van een verbetering van zijn tien jaar oud record uit 2007… Het zijn maar enkele voorbeelden.

In de noordwest-Europese range is het nog wachten op de resultaten van de grotere havens Rotterdam, Antwerpen en Hamburg. Maar Gent liet al optekenen dat het na de eerste negen maanden ruim 13% meer maritieme trafiek behandelde en eigenlijk zeker is van een nieuw record voor dit jaar.

Er zijn ook uitzonderingen. Het Letlandse Riga en het Estlandse Tallinn leden bijvoorbeeld verlies. Maar de globale tendens is duidelijk. De wind zit economisch goed, de wereldhandel zit in de lift en de havens plukken daar een aardig graantje van mee. Al wie met scheepvaart, transport en logistiek bezig is, mag hopen dat de wolken van de voorbije jaren minstens voor een tijdje weggetrokken zijn.

Extra druk

Het is positief nieuws, maar het zet onvermijdelijk bijkomende druk op operatoren, terminals en infrastructuur om de toegenomen volumes vlot binnen en buiten te krijgen. Ook in de Benelux zullen de havens daar het juiste antwoord moeten op vinden.

In Rotterdam en Antwerpen zindert de jongste opstoot van de congestie nog na en in de Scheldehaven zit het wegverkeer in een knoop, die liefst niet nog strakker wordt. Antwerpen kan uit de cijfers wel argumenten putten om zijn claim op bijkomende containerbehandelingscapaciteit te staven.

Gent gaat een aantal jaren werken tegemoet voor de bouw van de nieuwe, grotere sluis in Terneuzen en zal de beschikbare schutcapaciteit optimaal moeten benutten om de groeilijn tijdens de vijf jaar durende werf door te trekken.

Zeebrugge keek eind juni nog aan tegen een verlies. De gunstigere economische conjunctuur zet de kusthaven misschien weer op een stijgende lijn.

Transitie voorbereiden

Het mag er niet toe leiden dat de denkoefening over de economische transitie — die volgens velen onze samenleving te wachten staat en die de havens niet ongemoeid zal laten — even op pauze gezet wordt. Het is misschien de laatste stilte voor die andere storm. We kunnen ze beter aangrijpen om ons voor te bereiden op wat komen zal.

Jean-Louis Vandevoorde