Nieuwe overnamegolf in transportsector op komst

Philippe Van Dooren

Het gonst weer van de overnamegeruchten in de transport- en logistieksector. De omstandigheden zijn immers goed. Het lijkt er evenwel op dat de meer begeerde prooien zich nu weer in Europa en Noord-Amerika bevinden.

Philippe Van Dooren

Redacteur Flows.be

Overnames, fusies en concentraties zijn van alle tijden. Maar er zijn momenten dat men van een golf kan spreken. Zeker in de sector van de transport en logistiek. Begin de jaren 1990, bijvoorbeeld, toen de Europese eenheidsmarkt zich aandiende. Vooral Britse investeringsfondsen – die eigenlijk niets van de sector kenden – gooiden zich toen in de markt, vaak met desastreuze gevolgen. In de eerste helft van de jaren 2000 deden staatsbedrijven en parastatalen hun boodschappen. Deutsche Post, Deutsche Bahn, La Poste, SNCF, Royal Mail en anderen rijfden de bedrijven binnen. Ook kleinere spelers probeerden mee te doen, zoals de NMBS en de Nederlandse Post, maar hun zakken waren niet diep genoeg. Overigens lieten ook privéondernemingen zich niet onbetuigd: het was een tijd van 'overnemen om niet overgenomen te worden'. In de tweede helft van de jaren 2000 werd het ineens globaliseren geblazen. Vooral Azië kwam in het vizier, maar ook Latijns Amerika. In dat laatste gebied niet echt met succes, bleek achteraf.

In 2009 kwam de kentering. De crisis had diepe wonden geslagen, zodat in de paar jaar daana de private-equitybedrijven een hoofdrol speelden. Zij hielden groepen overeind die tijdens de 'boom'-jaren roekeloos waren gegroeid en in ademnood verkeerden. We zijn nu vijf jaar verder en dat betekent dat die spelers zijn beginnen ‘cashen’. Die beweging kwam ongeveer een jaar geleden al op gang (denk maar de overname van UTi door DSV), maar nu volgt de rest. CEVA Logistics staat opnieuw in de etalage, Waberer’s wordt op de beurs gebracht en vermoedelijk volgen nog andere transacties.

Deze keer zijn er wel een aantal vrij grote verschillen. Een eerste is dat de overnames die op til zijn, niet zozeer het werk zullen zijn van private-equitybedrijven, maar van spelers uit de sector. De investeringsfondsen en durfkapitalisten gaan nu hun pijlen meer richten op de technologiebedrijven en de start-ups. Een tweede verschil is dat de focus meer op de mature markten – lees Europa en Noord-Amerika – zal liggen. In China en enkele landen in Zuid-Oost Azië is de concurrentie met de lokale spelers te moeilijk geworden.

Overnameprooien zullen vermoedelijk niet ‘asset light’ zijn, maar groepen en bedrijven die over vrachtwagens en gebouwen beschikken

Nog een verschil is dat de overnameprooien vermoedelijk niet ‘asset-free’ of ‘asset-light’ zullen zijn, maar groepen en bedrijven die over vrachtwagens en gebouwen beschikken. Ruimte wordt krap en nieuwe (mega)magazijnen bouwen zal met de jaren moeilijker worden. Het groeiende chauffeurstekort maakt het nodig om capaciteit vast te krijgen. Een voorbode daarvan was de overname van Norbert Dentressangle door het Amerikaanse XPO Logistics: in de VS is het probleem groter dan bij ons. Daarbij komt nog dat in Europa het Oost-Europese reservoir stilaan droog komt te staan: ook daar stijgen de chauffeurslonen en de Europese reglementering zal de komende jaren strenger worden. Het chauffeurstekort zal overigens de belangstelling voor de middelgrote bedrijven, waar het rijdend personeel vaak trouwer is, doen groeien.

Vermoedelijk komen nu ook intermodaal opererende ondernemingen in het vizier. Door het chauffeurstekort en de nood om de CO2-emissies te verlagen, zal de focus meer liggen op bedrijven die ervaring en capaciteit hebben.

Ook de e-commerce zal een invloed hebben, maar dan op het segment van de lichtere transporten. Ook in Europa is Amazon een grootmacht geworden en die verdient zijn geld niet met wat die verkoopt, maar met zijn marktplaats en zijn logistieke diensten. Die eist een steeds groter deel van de koek op, wat de traditionele koerier- en pakjesbedrijven onder druk zet. En cross-border webhandel komt op. Voor de zuiver nationale spelers zal het steeds moeilijker worden. Concentratie in de KEP-markt staat in de sterren geschreven en de overname van TNT door Fedex is maar een voorproefje.

Tegenover het verleden zijn er dus een aantal verschillen. Maar op één punt is er een grote gelijkenis. De grootste overnamegolven zijn gebeurd wanneer de interestvoeten laag waren en ze op het punt stonden weer te stijgen. Vandaag zijn de rentevoeten historisch laag, maar daar komt nu een einde aan. Voor de overnemers is het dus nu of nooit.