Robotpakken in logistiek leveren verhoopt resultaat (nog) niet op

Exoskeletons of robotpakken zijn in de logistiek niet echt geschikt voor dynamische taken. Ze geven het menselijk lichaam meer kracht en uithoudingsvermogen, maar worden meestal als oncomfortabel ervaren. Ze hebben wel veel potentieel.

VIL testte met veertien bedrijven de mogelijke toepassingen van de exoskeletons in de logistieke sector. Deze robotpakken, die het menselijk lichaam een krachtboost en meer uithoudingsvermogen kunnen geven, worden nu al succesvol ingezet voor revalidatie in de gezondheidssector. Ze vinden ook hun eerste stappen in de industrie. Daar zijn ze vooral gericht op statische en repetitieve belastende taken in eenzelfde houding, zoals montage langs de assemblagelijn in de auto-industrie. De bevindingen bij het uitvoeren van die eerder statische taken, zoals langdurig werken in één bepaalde positie aan een band, zijn positief.

VIL zocht een antwoord op de vraag of deze technologie ook in logistieke operaties voor ondersteuning kan zorgen, bijvoorbeeld voor zeer belastende manuele taken, zoals orderpicking, verpakken, stapelen, laden en lossen. Voor deze dynamische taken zijn ze minder geschikt, zo blijkt uit de praktijktesten die werden uitgevoerd op de sites van Colruyt, Danone, Mainfreight en Gates Distribution Center.

Oncomfortabel

“De huidige generatie passieve exoskeletons wordt vaak als oncomfortabel ervaren. Ze veroorzaken wrijving en stoten, en beperken de bewegingsvrijheid. Toch werden er ook tal van positieve ervaringen gesignaleerd, zoals een betere houding en minder belasting op de rug en schouders”, zegt projectleider Luc Pleysier.

“Op basis van de praktijktesten zagen we dat het comfort van het exoskelet een grote impact had op de tevredenheid van de gebruiker. Maar de technologie is nog volop in evolutie. Als de technologieontwikkelaars en de logistieke sector meer samenwerken, zijn in de toekomst meer gerichte toepassingen realiseerbaar”, voegt hij toe.

Overigens waren de ervaringen van de testgebruikers niet eenduidig. “Sommigen van hen vonden de pakken wel zeer geschikte hulpmiddelen”, zegt Tonny Stoffels van Mainfreight. “Dankzij het project van VIL zien we dus zeker potentieel in exoskeletons als ergonomisch hulpmiddel en zullen wij de evoluties van de technologie op de voet blijven volgen”.

Wel potentieel

Volgens Pleysier is het project is dan ook geen eindpunt. “Vandaag blijkt de technologie nog onvoldoende matuur om ze al in te zetten voor logistieke manuele taken in warehouses, maar door de constante ontwikkelingen is er wel potentieel. VIL zal in de toekomst workshops organiseren om bedrijven te laten kennismaken met de toepassingen van exoskeletons en constant een vinger aan de pols houden met betrekking tot de evoluties in de technologie”, is zijn conclusie.

De deelnemers aan het project ‘Exoskeletons for logistics’ waren Atlas Copco, bpost, Colruyt Group, Conway, Danone, Delhaize, Gates Distribution Center, H.Essers, Honda Motor Europe Logistics, Katoen Natie, Limburg.Net, Mainfreight Logistics Services, Oesterbank en Sorbat.

Philippe Van Dooren