Rich Bolte (CEO BDP): "Protectionisme grotere zorg dan mobiliteit"

De BDP International Supply Chain Summit plaatste compliance hoog op de agenda. Volgens BDP-CEO Rich Bolte is daar in het huidige handelsklimaat, met brexit en toenemende handelsconflicten, veel rond te doen. Meer dan rond Oosterweel en Saeftinge.

Rich Bolte geeft graag toe dat Antwerpen een speciale plaats inneemt in de geschiedenis en de activiteiten van BDP. De logistiekspeler is sinds 2002 aanwezig in Antwerpen, door de overname van TI. Het was de eerste acquisitie van BDP in Europa. Sindsdien groeide de Antwerpse vestiging uit tot Europese uitvalsbasis. In België stelt het bedrijf nu 170 mensen tewerk. "Europa is ons snelst groeiende segment geweest in de laatste vijf jaar", weet Bolte. "Onze focus op non-asset-based oplossingen voor chemiebedrijven heeft ons veel marktaandeel opgeleverd, met meer dan 20% groei per jaar. De centrale locatie van Antwerpen en de grote chemische cluster verklaart mee ons succes in de Europese markt. In België ligt de nadruk op de zeevracht, die goed is voor 80% van onze activiteit, tegenover 20% luchtvracht. Globaal is die verhouding binnen onze groep 65-35."

Toch even over die luchtvracht: zijn de recente bewegingen van bedrijven als Flexport op de Luikse luchthaven directe concurrentie voor u? 

Rich Bolte (RB): "Voor een deel van onze kleinere medium-sized klanten wellicht wel, voor de meer complexe, multinationale klanten wellicht niet. Ons innovatieteam houdt de bewegingen van Flexport en consoorten wel  in de gaten. We werken aan ons eigen self-servicemodel. Vandaag zie je een opmars van kleine bedrijven in de logistieke sector, gefinancierd met venture capital. De logica daarachter is eenvoudig: de industrie is zeer gefragmenteerd en bepaalde praktijken in onze industrie zijn archaïsch te noemen. Zo is het vaak heel moeilijk om goede documentatie en shippinginformatie te krijgen, terwijll andere industrieën al veel verder staan in digitalisering en automatisering. Wie een goed idee heeft om dat te doorbreken, heeft de aandacht van investeerders. Je moet bruikbare, cleane data vinden, die zich vervolgens laten vertalen naar een werkbare toepassing. In de zeevracht is dat soms nog een probleem."

Op het congres staat compliance vandaag hoog op de agenda. Is dit onderwerp 'typisch 2019'?

RB: "Het probleem borrelt al een tijdje onder de oppervlakte, maar anno 2019 merk je dat de wereld steeds complexer wordt. Of het nu komt door de dreiging van handelsoorlogen of de vele handelsakkoorden, de regelgeving wordt steeds belangrijker. Klanten werken ooks teeds meer op wereldschaal. Die twee evoluties zorgen dat compliance steeds hoger op de agenda komt te staan. Idem voor de brext: al die dingen hebben invloed op de handel. Politici begrijpen niet altijd dat hun acties een directe impact hebben op hoe bedrijven hun goederen verschepen. Kijk, de agenda van deze meeting wordt bepaad door de bekommernissen van onze klanten. Als het vandaag meer over compliance gaat, is dat omdat de regelgeving hen wakker houdt. Brexit is dan nog een gemakkelijk dossier."

Werkelijk? 

RB: "Brexit is eenvoudig in die zin dat iedereen erover wil praten. De echte Europese uitdaging is het overkoepelen van de verschillende nationale douanediensten. Als je de declaraties kunt centraliseren, heeft dat een enorme impact op mijn business. De verhoudingen tussen de VS en China houden ons meer bezig momenteel. Zodra de hogere tarieven werden ingevoerd, begonnen alle globaal opererende bedrijven hun ketens te herbekijken. Op zo'n moment hebben wij ook de handen vol."

Hoe ziet u 2019-2020 tegemoet? 

RB: "Optimistisch. De Amerikaanse economie houdt het goed vol, met een groei van het bbp van rond de 3% dit jaar en een beetje minder volgend jaar. Een recessie zie ik niet echt opdoemen, wel een groeivertraging. In Europa vertraagt de groei nu al. Nulgroei of een kleine groei zijn mogelijk. In Azië gaat het goed. De Chinese handelsperikelen hebben de handel geïmpacteerd, maar niet tot het punt dat er een recessie aankomt."

Komen de Antwerpse perikelen rond extra containeractiviteit en de grote Oosterweelwerken ter sprake in uw boardroom? 

RB: "Die zaken spelen op een veel lokaler niveau. Als er een probleem is in Antwerpen, maken onze globale klanten de switch naar Rotterdam. We bekijken de zaken dus met een wat bredere blik. Dat neemt niet weg dat we graag in België opereren. Dit is en blijft onze Europese uitvalsbasis, we doen hier heel wat zaken, en ik juich elke inspanning om de infrastructuur te verbeteren gewoon toe. Het is fijn dat Antwerpen vooruitkijkt en zich voorbereidt op een vraag naar stijgende capaciteit. Uit het programma van vandaag blijkt dat het toenemende protectionisme voor onze klanten een grotere zorg is dan de mobiliteitsproblemen."

In uw openingsspeech profileert u BDP als een familiebedrijf. Sterk, voor een multinational met vijfduizend medewerkers. 

RB: "Mijn broers en ik reizen vaak. Veel heeft te maken met hoe je mensen behandelt: ze moeten het gevoel hebben dat hun bijdrage ertoe doet. Tegelijkertijd hangt veel af van de mensen die je aantrekt. Hier in België troffen we in 2001 een zeer getalenteerd team aan. In de eerste jaren na de opstart was ik hier vaak te vinden om de Europese manier van werken te begrijpen. Mensen met waardigheid en respect behandelen zijn typische familiewaarden. Dus in die zin blijven we een familebedrijf, zoals we dat waren toen mijn vader een halve eeuw geleden heel bescheiden begon. In Aziatische en Middellandse Zeelanden speelt dat familiale karakter nog meer, en voel ik me meer een vader dan een bedrijfsleider." 

Michiel Leen