Luc Partoune (CEO Liege Airport): "Gevaar wereldwijde recessie blijft"

Liege Airport komt op het eerste gezicht als grote winnaar uit de coronacrisis. De luchthaven werd door de WHO gekozen als Europese hub en er kwamen nieuwe vluchten bij. Toch vreest CEO Luc Partoune dit najaar een wereldwijde recessie.

Liege Airport kende de voorbije jaren al een sterke groei. In 2019 had de Luikse luchthaven met 900.000 ton vracht een recordjaar achter de rug. Maar toen kwam de COVID-19-crisis. Al bij al werd Liege Airport grotendeels gespaard. “De terminal voor passagiers werd gesloten, net zoals bij de andere luchthavens”, zegt CEO Luc Partoune. “Toen de vluchten naar Azië een paar weken geannuleerd werden, kende het goederenvervoer een kleine dip. Maar intussen merken we een stijging van 7%, in vergelijking met een jaar geleden. Week na week wordt die stijging sterker. We zien een heropleving van zowel expres, als bederfbare goederen en ad-hocvluchten voor medisch materiaal.” 

Europese hub 

De redenen voor dit succes zijn te danken aan verschillende factoren. Het merendeel van de cargo wordt vervoerd in de buik van passagiersvluchten, de zogenaamde belly cargo, maar die staan in de Europese luchthavens nu allemaal aan de grond. “Liege Airport daarentegen is gespecialiseerd in full cargo, dus nu komen ze naar ons om dit te compenseren”, legt Luc Partoune uit. “Onze flexibiliteit – de luchthaven is 24 uur op 24 open – maakt ons eveneens aantrekkelijk.” Daarnaast is Liege Airport het wereldwijde logistieke centrum voor de strijd tegen het coronavirus. De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) koos Luik als Europese hub voor alle vluchten uit Amerika, Azië en Afrika. “Tegen het einde van de maand mei waren er al 200 miljoen mondmaskers via Luik gepasseerd, naast de miljoenen handschoenen, beschermingsschorten enzovoort. Die goederen zijn niet alleen bestemd voor ons land, maar ook voor Frankrijk, Italië, Spanje en Afrika.” 

Risico’s 

Luc Partoune ziet Liege Airport niet per se als winnaar, maar wel als een uitzondering in Europa. “Weinig luchthavens kunnen een gelijkaardige groei of financieel solide cijfers voorleggen. We zijn door de crisis groter geworden, maar we moesten ook oplossingen vinden voor de groei van die activiteiten. Denk maar aan de toestroom van extra vluchten, de capaciteitsproblemen en de hygiëne- en veiligheidsmaatregelen voor de piloten en afhandelaars.”  

Aan het begin van de crisis kreeg Liege Airport met allerlei problemen te maken. “De eerste twee weken kenden we een hoger absenteïsmecijfer, maar dat was vooral gelinkt aan een paniekreactie van de medewerkers. We hebben snel en progressief maatregelen genomen, waardoor de risico’s nu achter ons liggen. Het mondmasker is intussen ingeburgerd en de afstand van anderhalve meter wordt gerespecteerd. Intussen komt iedereen weer op kantoor werken. We hebben de werkomgeving aangepast zodat de medewerkers geen risico vormen voor elkaar.”  

Wat na COVID-19?

Wereldwijd stegen de luchtvrachtprijzen gevoelig door de coronacrisis.  Die evolutie vindt Luc Partoune niet eenduidig positief. “Ik zie een verdubbeling of zelfs verdrievoudiging van de prijzen voor vluchten die gelieerd zijn aan de gezondheid en noodsituaties. Dat is moreel verwerpelijk. Uiteindelijk zijn het wij, de burgers, die dit moeten betalen.”  

Luc Partoune heeft geen glazen bol, maar hij verwacht dat de huidige situatie nog enkele maanden zal duren, waarschijnlijk tot september. “Daarna vrees ik een wereldwijde recessie, die de volledige goederenstroom zal beïnvloeden. Vergeet niet dat het goederenvervoer wordt ondersteund door de algemene economie. Tot volgend jaar blijft het uitgavenpatroon van gezinnen verstoord.” Full cargo blijft volgens hem wel nog actief. Het passagiersverkeer – en dus ook belly cargo – ziet hij niet snel oppikken. “Tegen eind dit jaar zie ik nog groei voor onze luchthaven.”  

Alibaba 

Die groei zal voornamelijk komen door de extra vluchten. “Het World Food Programma selecteerde enkele maatschappijen om een reeks vluchten uit te voeren. Daarnaast stelde Air Belgium zijn passagiersvliegtuigen ter beschikking om cargo te vervoeren. En de Chinese luchtvrachtmaatschappij SF Airlines voert drie tot vier keer per week vluchten uit naar Luik. Nu gaat het vooral om medisch materiaal, maar na de coronacrisis verwachten we ook extra vluchten om verstoorde supplychains te compenseren, zoals automotive, medicijnen en mode”, legt Luc Partoune uit. “Consumenten zijn het sinds de lockdown ook meer gewoon om online aankopen te doen. Dat speelt in ons voordeel.”  

Ook de goede banden met China waren voor de Luikse luchthaven tijdens deze crisis gunstig. “Veel Chinese bedrijven zijn naar hier gekomen door ons akkoord met Alibaba”, besluit Luc Partoune. “De groep organiseerde snel donaties voor België en andere Europese landen.”  

Melanie De Vrieze

U wilt dit artikel (en veel andere) in printversie lezen? U krijgt ons magazine 'Het jaar nul na corona' gratis toegestuurd op eenvoudig verzoek. Mail naar marketing@flows.be en we doen het nodige.