8/5 - Heeft breakbulk in Vlaanderen nog toekomst?

Flowsevent op Antwerp XL: Antwerpen blijft inzetten op breakbulk Antwerpen is zijn koppositie in breakbulk kwijt aan North Sea Port, maar de Scheldehaven blijft hard inzetten op dat soort lading. “Breakbulk is in Antwerpen geen eindig verhaal”, klonk het op het breakfastevent van Flows op Antwerp XL.

8 mei 2019
€ 75.00
Ontbijtevent incl.toegang tot de beurs
€ 35.00
Voor beurshouders of mensen die al een toegangsticket hebben - opgelet registratie is nodig

Etienne De Vel, commercial manager bij Fednav, zette als keynote speaker meteen de toon. “We hebben onze uitdagingen en breakbulk is meer en meer een nichemarkt. Maar breakbulk zal blijven bestaan en Antwerpen heeft troeven zoals de productiviteit van zijn havenarbeiders, die ons bijvoorbeeld in staat hebben gesteld heel wat lading naar hier te halen uit andere havens.”

Flexibele havenarbeid

De Vel noemde zichzelf “vrij positief” over de toekomstkansen voor spelers die op breakbulk inzetten. Maar de Fednavman stak niet onder stoelen of banken dat de concurrentie bijzonder hevig is en veel zal afhangen van hoe de haven omgaat met uitdagingen zoals beheersing van de aanloop- en behandelingskosten. “Cargo zoekt de goedkoopste weg.”

Meer flexibiliteit in het bestellen van havenarbeiders, in de samenstelling van ploegen en in de beschikbaarheid van dokwerkers, technologische ontwikkelingen, minder wachttijden aan de sluizen enzovoort zouden welkom zijn. “Kleinere ploegen betekenen ook dat er meer ploegen beschikbaar zijn.” De mogelijkheid om in Antwerpen met halve shifts te werken – “zoals in Gent” – zou eveneens een stap in de goede richting zijn.

Stakingen – onder meer van loodsen – ondermijnen dan weer het vertrouwen van reders in een haven. Dat Antwerpen met de ‘Brabo’ slechts één grote vlotkraan voor het heel zware werk ter beschikking heeft, vindt hij een ander aandachtspunt.

Expertise

“Breakbulk is in Antwerpen zeker geen eindig verhaal”, maakte Ann De Smet, business development manager bij het Havenbedrijf Antwerpen, duidelijk in het panelgesprek dat Flowshoofdredacteur Bart Timperman modereerde. “Die lading blijft zeer belangrijk en wordt in onze commerciële strategie voor de komende jaren zeker niet vergeten. Wij blijven inzetten op breakbulk.”

Ze verwees naar de kracht van de breakbulkcommunity in de Scheldehaven en naar het belang van breakbulk voor de havenarbeid. “30 à 40% van de haven zit in breakbulk en roro.”

Catrien Scheers, ‘ambassador’ voor de eigen Fast Group – “wij ademen breakbulk” –, pleitte ervoor die expertise meer in de verf te zetten, ook op sociale media.

Antwerpen staat niet alleen. Marcel Pater zette als commercial manager van North Sea Port de “zware investeringen in kaailengte en terreinen” in de kijker die de fusiehaven zich in de voorbije decennia heeft getroost en de sterke focus op breakbulk die de haven heeft ontwikkeld. Net als in Antwerpen steunt North Sea Port initiatieven om de digitalisering in de sector een duw in de rug te geven en de supplychain langs die weg te stroomlijnen.

Terminals

De rol van terminals is aan het veranderen, stelde Marc Van Aken, chief commercial officer van Zuidnatie, vast. “Wij gaan actief op zoek naar lading. We kunnen onze terminals niet verplaatsen. We moeten er mee voor zorgen dat de lading naar Antwerpen komt.”

Verder automatiseren is in zijn ogen een van de middelen om de concurrentie van andere havens te counteren. Want van Antwerpen verwacht de klant meer. “We moeten vaak goedmaken wat in andere havens niet gebeurt, bijvoorbeeld door verloren tijd in te halen.”

Van Aken beklemtoonde dat de Antwerpse terminals heel wat toegevoegde waarde bieden en zwaar geïnvesteerd hebben om zijn installaties en uitrustingen op te waarderen. Bij Zuidnatie ging het in de voorbije jaren om 44 miljoen euro. “Voor een familiebedrijf is dat enorm veel geld.” Blijven investeren is echter een noodzaak om de breakbulksector overeind te houden.

Containers

Intussen zet de containerisering van breakbulk zich onverminderd voort. “Wat erin gaat, komt er niet meer uit”, zei Stefan Verberckmoes, shipping analyst & editor bij Alphaliner. Een stelling die Etienne De Vel toch nuanceerde. “Wij zien staal terugkeren van container naar conventioneel.”

Verberckmoes was het met de andere panelleden wel roerend eens dat het breakbulkverhaal niet voorbij is. Naast de consolidatie in de sector neemt hij een toenemende specialisatie in de vloot waar, met schepen die meer kraancapaciteit krijgen en het voordeel bieden dat ze niet gebonden zijn aan de vaarschema’s die in de lijnvaart van kracht zijn.

“Wij hebben niet de frequentie van containerlijnen, maar we kunnen naar kleinere havens om aan de deur af te leveren. Wij denken en groeien bovendien mee met onze klanten”, stipte ook Catrien Scheers aan.

Commitment

Bovendien heeft de “appetijt” van de containeroperatoren voor breakbulk veel te maken met hoe groot de overcapaciteit in de lijnvaart is, liet Verberckmoes verstaan. “Als er overcapaciteit is, bewerken containerrederijen de breakbulkmarkt om hun schepen vol te krijgen. Het is niet ondenkbaar dat die trend omkeert.” De commitment van de containerboys is met andere woorden een variabel gegeven.

Als de containerschepen voller raken, zullen de tarieven aan die kant minder aantrekkelijk worden. Etienne De Vel zou het graag zien gebeuren. “Het is frustrerend te moeten opboksen tegen containerrederijen die miljarden schulden hebben, maar too big to fail zijn en worden rechtgehouden door de banken of in de naam van nationale belangen. Een aanpassing van de vrachten is dringend nodig.”

Out of the box

Op een vraag over wat toekomstige werkkrachten moeten hebben om in de breakbulksector aan de slag te gaan, antwoordde Scheers “leren out of the box denken” (een wellicht ongewilde verwijzing naar de container?).

“Een hands-onmentaliteit én goederenkennis”, zijn twee kenmerken die Van Aken hoog op zijn lijstje heeft staan. “Een stuk zelfstudie én aandacht voor het in breakbulk nog steeds zeer sterke relationele aspect”, voegde Ann De Smet aan het rijtje toe. Het besef dat elke soort lading om een eigen oplossing vraagt, opperde Marcel Pater. Voor De Vel mogen kandidaten best een “avontuurlijk” trekje vertonen.

Vergroening

Net als alle scheepvaartsectoren is tenslotte de roep naar vergroening van de breakbulkvloot te horen. “Een grote uitdaging voor reders én terminals”, beaamden De Vel en Van Aken.

De verladers moeten hun verantwoordelijkheid opnemen … en hun duit in het zakje doen, oordeelde Catrien Scheers. “There is no such thing as free shipping. Vergroening heeft een kost.”

Jean-Louis Vandevoorde