Bpost opent meest gerobotiseerde e-fulfilmentcenter van België

Nieuws, Logistiek
Philippe Van Dooren
Active Ants
Active Ants © Philippe Van Dooren

Bpost-dochter Active Ants opende vandaag in Willebroek het meest geautomatiseerde e-fulfilmentcenter van België. Het is een onderdeel van de strategie van bpost om het hele dienstenpakket voor e-commerce aan te bieden. Die markt blijft groeien.

Bpost nam drie jaar geleden een participatie van 75% in Active Ants. De andere 25% zijn nog altijd in handen van de oprichters Jeroen Dekker en Jean Lahaye. Het bedrijf telt nu twee fulfilmentcentra in Nederland, één in België en sinds kort één in Duitsland.

Active Ants is een van de onderdelen van de groeistrategie van bpost. “Die strategie bestaat erin om een volledig dienstenpakket aan te bieden na de verkoop in een webshop, dat zowel fulfilment als ‘last mile delivery’ omvat. Wij hebben ambitieuze groeiplannen in België, Europa en de Verenigde Staten”, zegt Dirk Tirez, CEO van bpost. In het fulfilment richt Active Ants zich op middelgrote webshops met kleinere goederen en Radial op webshops met grote hoeveelheden en producten van grotere omvang. Die Amerikaanse dochter is inmiddels in zes Europese landen actief, waaronder kort België (Boom). Voor de ‘last mile’ zorgen bpost (pakjes) en Dynalogic (gepersonaliseerde leveringen) in de Benelux, en Landmark (een asset-light bedrijf) voor internationale zendingen.

AutoStore en Grey Orange

De kern van het fulfilmentcenter in Willebroek is een AutoStore, een gerobotiseerd opslag- en pickingsysteem. Het telt vandaag 20.000 bakken, maar zal op termijn 80.000 plaatsen tellen. Ook centraal in het logistieke centrum staan de mobiele Grey Orange-robots. Zij vervoeren de lege, de gevulde en de gesloten dozen van machine tot machine. Zij vervangen transportbanden, wat een zeer grote flexibiliteit in de inrichting en de uitbreiding biedt. Ook het verpakken is geautomatiseerd: drie Savoye Jivaro-inpakmachines sluiten de dozen op maat (om het vervoer van ‘lucht’ te vermijden), wegen ze en voorzien ze van een verzendlabel. Al deze complexe bewegingen van dozenmachines (die ter plekke worden gevouwen), pickingrobots, mobiele robots, inpakmachines en sorteren worden aangestuurd door Maya, een software door bpost ontwikkeld.

4 miljoen pakjes

De klanten van Active Ants in Willebroek zijn Belgische webshops die hoofdzakelijk producten van kleine omvang verkopen, zoals schoolgerief, voedingssupplementen, schoonheidsproducten, klein consumentenelektronica, enzovoort. “Vandaag zitten we nog vrijwel in een opstartfase. Na een jaar zullen we hier 600.000 tot 1 miljoen pakjes verwerkt hebben. Op termijn moeten het 4 miljoen per jaar worden”, zegt Gert Hellemans, general manager van Active Ants Belgium.

Markt blijft groeien

Volgens Kathleen van Beveren, CEO Parcels & Logistics Europe & Asia bij bpost, blijft de markt ook na corona fors groeien. Van een terugval na de heropening van de winkels is niets te merken. “De pakjesmarkt heeft, ondanks het recordjaar 2020, nog geen hoogtepunt bereikt in België. In de eerste jaarhelft noteerde bpost in de Benelux nog een stijging van 3% tegenover vorig jaar en de groei houdt aan”, zegt ze.

Zij verwacht dat de groei in België de komende jaren forser zal zijn dan in de buurlanden, omdat ons land nog wat achterstand in te halen heeft. “Ondanks een terugkeer van de consument naar de winkels blijft de tendens een verdere groei. Twee factoren spelen hierin een grote rol: de ‘convenience’ van de e-commerce en de mobiliteitsproblemen die een remmende factor zijn op de verplaatsingen naar de winkels”, zegt ze.

Jeroen Dekker gaat zelfs verder. “Vandaag gebeurt 20% van de retailverkoop online. Van de resterende 80% van de verkoop zal nog 30% naar online verschuiven. Mijn inschatting is dat binnen tien jaar de verhouding tussen de winkels en online fifty-fifty zal zijn”, zegt hij.

Philippe Van Dooren