Elon Musk denkt aan ondergronds containervervoer

Nieuws, Logistiek
Philippe Van Dooren
Ondergronds containervervoer
Ondergronds containervervoer © The Boring Company

The Boring Company – een van de bedrijven van Elon Musk – bestudeert de mogelijkheid om containers te vervoeren in ondergrondse tunnels. Ze zouden zich verplaatsen op ‘battery operated freight carriers’. Het ontwerp bevindt zich nog in conceptfase.

Het is niet de eerste keer dat men aan ondergronds vrachttransport denkt. Zo stelde Willy Winkelmans, professor emeritus en transporteconoom van de Universiteit Antwerpen, zo’n twintig jaar geleden een systeem voor van een transportband die continu zou draaien aan een snelheid van 7,5 km per uur. De containers zouden met liften loodrecht neergelaten en op de band gezet zonder dat die moet worden stilgelegd. Zijn project werd nooit gerealiseerd omdat de tunnel bouwen te duur was.

Daar kan The Boring Company (TBC) het verschil maken. Het bedrijf, opgericht in 2016, is een ‘low cost’ tunnelbouwer. Volgens de website van het bedrijf kost de bouw van een tunnel tussen 100 miljoen en 1 miljard dollar per ‘mile’, terwijl het bedrijf zelf de klus kan klaren voor 10 miljoen dollar per mile. Dat doet het door de diameter te beperken tot 12 voet (3,66 meter) en gebruik te maken van de Prufrock, een revolutionaire boormachine.

Nieuw concept

TBC ontwerpt tunnels voor personenvervoer, al kan ook een container vervoerd worden (zie illustratie). Het bedrijf zegt zelf dat het wel heel krap is. Daarom werkt het nu aan een veel bredere tunnel, specifiek ontworpen voor het vervoer van containers, meldt nieuwssite Bloomberg.

De tunnel zou een diameter hebben van 21 voet (6,40 meter). De ‘battery operated freight carriers’ zouden twee containers langszij (een in elke richting) vervoeren, met een tussenafstand van een voet (30,48 cm). Volgens Bloomberg wordt het concept ontwikkeld voor San Bernardino County als onderdeel van het Inland Port Project. Dat concept is wel in een zeer vroeg stadium.

Plan B

Volgens Amerikaanse experten is het concept technisch haalbaar, al zou de bouwkost fors hoger liggen. En dat is het addertje onder het gras. Nu al kan TBC tunnels niet zo goedkoop boren en bouwen als het vooropstelt. Tot nu toe bouwde het maar één tunnel, in Las Vegas. Die is maar 1,7 mile lang en kostte 52 miljoen. Door de tunnel zullen semiautonome Tesla’s rijden maar de geplande capaciteit – 4.400 passagiers per uur, om met een metro te kunnen concurreren – wordt helemaal niet gehaald, stelt een rapport van TechCrunch. De capaciteit zal amper 1.200 passagiers per uur zijn. Ook is de snelheid omwille van veiligheidsvoorschriften veel lager dan die van een metro.

Volgens de experten zou dat de reden zijn waarom Elon Musk, CEO van Tesla, nu zijn pijlen richt op vrachtvervoer. Door zijn focus te verleggen op containers en logistieke oplossingen zou TBC zijn plannen voor passagiersvervoer kunnen opbergen.

Philippe Van Dooren