Nieuw Lets ereconsulaat gaat voor meer handel met Vlaanderen

Het nieuwe ereconsulaat voor Letland in Vlaanderen werd gisteren feestelijk ingehuldigd. Continuïteit verzekerd: de nieuwe ereconsul, Christophe Van Mechelen, neemt de fakkel over van zijn vader, Walter, die het mandaat bijna dertig jaar uitvoerde.

Hoog bezoek aan de Melkmarkt op woensdagmiddag. Voor de plechtige opening van het nieuwe Letse ereconsulaat in Vlaanderen was de Letse ambassadrice Ilze Rüse naar Antwerpen afgezakt, met in haar kielzog een delegatie van vertegenwoordigers uit de Letse haven- en transportsector. Ook Antwerpse spelers als Gosselin, Aneka en sectororganisaties als VEA en KVBG tekenden present. In de eerste plaats is een ereconsulaat een aanspreekpunt voor geïnteresseerde zakenpartners. Vanuit het consulaat kan dan doorverwezen worden naar de officiële instanties en ambassades van de beide landen.

Onbekend, onbemind?

Voor de nieuwe ereconsul is de opening van het consulaat een mooie gelegenheid om de banden aan te halen. "Het gaat erom de contacten tussen industrie en politiek te faciliteren. Er zijn historische linken tussen België en Letland, denk maar aan de vroegere Riganatie. Vandaag komt het er vooral op neer om mensen kostprijsgewijs te overtuigen van een samenwerking met Letland. Het land is niet heel bekend in Vlaanderen en België, het komt erop aan het mee op de kaart te zetten: onbekend is nog steeds onbemind. Letland heeft geen negatieve connotatie als lageloonland of als plek voor sociale dumping, in tegenstelling tot sommige andere landen in de regio. De Letten hebben met de Belgen gemeen dat ze zich bewust zijn van hun statuut als klein landje: ze moeten de blik naar buiten richten en iets extra's bieden."

Sovjet-Unie

Christophe Van Mechelen kan daarbij gelukkig terugvallen op de ervaring van zijn voorganger. Vader Walter Van Mechelen was tussen 1987 en 2016 immers de ereconsul voor Letland. Hij maakte nog de moeizame jaren mee waarin Letland zich tot volwaardige staat moest ontwikkelen na het uiteenvallen van de Sovjet-Unie. "Het is veeleer uitzonderlijk dat een dergelijk ambt overgaat van vader op zoon. Ik ben blij dat de Belgische en Letse autoriteiten deze overdracht hebben aanvaard", klinkt het. Volgens Van Mechelen senior is de Letse markt vanuit Belgisch oogpunt een niche, maar geen onbelangrijke niche. "Vooral de ontwikkeling van spoorlijnen naar het hinterland zullen belangrijk zijn voor de toekomst", klinkt het.

Ambassadrice Ilze Ruse is alvast in haar schik met de continuïteit op het Antwerpse ereconsulaat: "We beginnen hier inderdaad niet van nul. De samenwerking met Walter Van Mechelen verliep steeds vlot, ik vertrouw erop dat dat met Christophe niet anders zal zijn. Tussen onze landen, die beiden aan de zee liggen, bestaat een traditie van handel. Vandaag is België de vijftiende handelspartner van Letland. Daar is uiteraard nog ruimte voor groei. In oktober ontvangen we een delegatie met de Vlaamse minister van Verkeer, Ben Weyts (N-VA). Ik ben er zeker van dat enkele ideeën die hier vandaag ter sprake komen, daar opnieuw op de agenda komen."

Belastingkortingen

De Letse delegatie zet uiteraard de havens van Riga, Ventspils en Liepaja in de kijker, inclusief de interessante belastingkortingen die er gelden en de rol die Letland als vanouds speelt als poort voor het Russische hinterland en, via recent uitgebouwde treinverbindingen, het Verre Oosten. Toch maken alleen aanwezigen uit de Vlaamse logistiek en shipping de kanttekening dat scheepsvervoer tussen Letland en België vandaag veel prijsconcurrentie te duchten heeft van het transport over de weg.

Volgend jaar viert Letland zijn honderdjarig bestaan als onafhankelijke staat. Ongetwijfeld zal daar ook in Antwerpen de nodige aandacht aan worden besteed.

Het ereconsulaat Letland in Antwerpen is te vinden op Eiermarkt 13/17 (1ste verdieping) – 2000 Antwerpen.

Michiel Leen